Zwei Tage nachdem er geschäftsführender General Partner der Giants wurde, verließ Bill Neukom sein Hotel in San Francisco auf der Suche nach dem perfekten Latte. Er brauchte etwas, das stark genug war, um eine Mannschaft wiederzubeleben, die gerade die Saison 2008 mit 72-90 beendet hatte, vorletzter in der National League West.

Neukom bevorzugt Fliegen, seit er die San Mateo High School besucht hat, und mit 69 Jahren hat er einen Haufen weißer Haare, die sich wie frisch gedämpfter Schaum über seinen Kopf erheben – wodurch er leicht erkennbar ist. Aber an diesem Oktobermorgen ging er unbemerkt durch die überfüllten Straßen, ein praktisch Unbekannter in der Stadt, dessen Baseball-Vermögen er jetzt leiten würde.

Er war einst Anwalt des reichsten Mannes der Welt und leitete ein Anwaltsteam, das fünf Jahre lang auf Augenhöhe gegen die US-Regierung kämpfte. Dabei trug Neukom dazu bei, Microsoft – das Unternehmen, das er mehr als zwei Jahrzehnte lang repräsentierte – den Ruf des bösen Imperiums der Tech-Welt zu erringen. Aber als frischgebackener Baseballmanager nahm er an, dass er einen Mantel der Anonymität trug.



Als Neukom die Grant Avenue hinauffuhr, bemerkte er eine Gestalt, die sich näherte. Er schlurft mit, ganz klar ein Obdachloser, sagt Neukom. Er hatte viele struppige Haare unter einer Baseballmütze und eine Plastiktüte über der Schulter. Als ich näher komme, entdecke ich das Logo eines A auf seinem Hut.

Die beiden Männer – die in sehr unterschiedliche Richtungen gingen – nahmen Blickkontakt auf. Und gerade als ich an ihm vorbeikomme, erinnert sich Neukom, sagt er: 'Viel Glück mit den Riesen, Junge.'

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Nur zwei Spielzeiten später nahm ein frohlockender – und nicht mehr anonymer – Neukom die World Series-Trophäe von Baseball-Kommissar Bud Selig entgegen, nach dem unwahrscheinlichen Meisterschaftslauf der Giants, der mit einem Schlag gegen die Texas Rangers endete. Er war 50 Jahre lang ein Fan des Teams, als er die Kontrolle über das Team übernahm – an der Stanford Law School hörte Neukom Spiele auf einem Transistorradio – und er war so versessen auf den Sieg während der Playoffs, dass er sich die Socken aussuchte, die er trug basierend auf Clubhaus-Aberglauben.

Ich habe keine orangefarbene Fliege nach Texas mitgebracht, aus Angst, sie könnte uns verhexen, sagt er. Neukoms Frau Sally kaufte eine, nachdem die Giants Spiel 4 gewonnen hatten, und trug sie für die Trophäenübergabe am nächsten Abend. Als er später in der Umkleidekabine Pitcher Tim Lincecum begegnete, spürte der Hauptbesitzer des Teams – der selbst vier erwachsene Kinder aus einer früheren Ehe hat – die Krawatte in seiner Jackentasche und reichte sie seinem Starspieler.

Lincecum, dessen langes Haar der Hippie-Erziehung entspricht, bat Neukom zu Beginn der Saison, ihm beizubringen, wie man eine Fliege bindet. Jetzt wurde der zweimalige Cy Young Award Gewinner der National League wieder ein kleiner Junge, der die Fliege mit Staunen betrachtete. Er sah es an und sagte: „Ist das für mich?“, erinnert sich Neukom. Das war ein süßer Moment.

Organisatorische Klarheit

Seit ihrem letzten Auftritt in der World Series im Jahr 2002 waren die Giants manchmal als Organisation unter dem geschäftsführenden Gesellschafter Peter Magowan, der das Team 16 Jahre lang leitete, verstrickt. Neukom, der 1995 mit den Millionen, die er als General Counsel von Microsoft verdiente, damit begann, Aktienblöcke des Teams zu kaufen, war entschlossen, dem Baseball die gleiche organisatorische Klarheit zu verleihen, die er beim Aufbau einer High-Tech-Rechtsabteilung mit mehr als 650 Mitarbeitern verordnet hatte.

Bill glaubt an den Prozess, sagt Brian Sabean, General Manager von Giants. Sie haben in einer Organisation nicht viel zu hinterfragen, wenn jeder bei der ersten Vermutung dabei ist. Trotzdem liebt Neukom es, in Details zu bohren, wie zum Beispiel den Austausch von Informationen mit Scouts über Spieler im weit verstreuten Farmsystem des Teams. Sie können ihn nach jedem dieser Minor-League-Kids fragen, sagt Manager Bruce Bochy, und er wird Ihnen alles darüber erzählen.

Beim Frühjahrs-Trainingslager des Teams in Arizona wurde Neukom von den Fans oft wie ein Rockstar begrüßt, als er durch die Tribünen ging. Während des Schlagtrainings vor einem Spiel bat Steve Wong aus San Jose Neukom, einen Baseball zu unterschreiben, drehte sich dann um und schloss sich einer anderen Gruppe von Autogrammsuchenden an, um Neukoms Unterschrift auf einem zweiten Ball zu erhalten. Und wenn die Titelverteidiger am Donnerstag ihren Saisonauftakt gegen die Los Angeles Dodgers spielen, bleibt Neukom der große Unterschied im Front Office.

In zwei der wichtigsten Freizeitbeschäftigungen in der Bay Area – Computer und Baseball – hat Neukoms Unfähigkeit, auch nach seinem Sieg, nicht nachzulassen, zu einem Erfolgsrekord der verbrannten Erde geführt. Als handverlesener General Counsel von Bill Gates führte er einen blutigen Kampf, um zu verhindern, dass die Regierung Microsoft auflöste. Andere Anwälte beneideten ihn um seinen Erfolg, und Freunde erinnerten ihn häufig an den explodierenden Aktienkurs des Unternehmens.

Die Leute sagten: ‚Du musst einen Ball haben. Sie haben den besten Anwaltsjob der Welt“, erinnert er sich. Wenn Sie sich in einer Situation mit hoher Sichtbarkeit, hohem Stress und hohem Einsatz befinden, gibt es Teile, die sehr lohnend sind, aber so wie ich verdrahtet bin, macht es keinen Spaß.

Und der Druck hat sich erst jetzt erhöht, da er das öffentliche Gesicht eines anderen geschichtsträchtigen Franchises ist. Bei Microsoft sei es angesichts des Rechtsstreits und des Erfolgs des Unternehmens ziemlich öffentlich gewesen, sagt Neukom. Aber das hat eine andere Größenordnung.

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Ursprünglicher Aktionär

Er fing an, sich auf ein Leben im Baseball vorzubereiten, fast von dem Moment an, als seine Familie im Alter von 5 von Chicago auf die Halbinsel zog im Jahr 2009, um eine Top-to-Bottom-Analyse der Organisation der in Schwierigkeiten geratenen Giants durchzuführen. Als Schweizerdeutsch väterlicherseits und skandinavisch-walisisch mütterlicherseits wuchs Neukom so hellhäutig auf, dass er förmlich glühte.

Wir hatten ein bisschen ein Leben mit Ozzie und Harriet, sagt er und erinnert sich an das Vorstadthaus der Familie in San Mateo. Kalifornien war in den späten 40er und 50er Jahren ein ziemlich magischer Ort. Und wir landeten zufällig direkt neben der Familie von Charlie Graham Jr., der für seinen Vater das Baseballteam der San Francisco Seals leitete.

Die Grahams hatten nur eine Tochter, einen Wildfang, der Bill und seine beiden Brüder als Interessenten für Pickup-Spiele ansah. Dabei sei sie sehr clever gewesen, sagt Neukom. Sie lieferte die Schläger und die Bälle, und wir spielten viel Baseball auf der Straße. Im Gegenzug würde sie uns in Burlingame in den Greyhound-Bus verladen und wir würden zum Seals Stadium fahren und auf den Logenplätzen ihres Vaters sitzen.

Sein erster Baseballheld war Seals-Star Gene Woodling – ein Linkshänder wie Neukom – der einen Titel in der Pacific Coast League gewann, nachdem der legendäre Manager Lefty O’Doul ihm das O’Doul Crouch beigebracht hatte. Aber die Loyalität von Neukom fand eine neue Heimat, als Horace Stoneham, Besitzer der New York Giants, sein Team nach San Francisco verlegte.

Mein Vater hat mir 10 Aktien von Stonehams National Exhibition Corporation gekauft, sagt Neukom. Ich war also seit 1958 Teilhaber der Giants. Ich denke, es war seine Art anzuerkennen, dass dies ein Sport war, der mir sehr am Herzen lag. Ein Teil davon lehrte mich Kapitalismus. Sie legen Ihr Geld in eine Aktie und hoffen, dass sie an Wert gewinnt.

Es würde weitere 40 Jahre dauern, bis die Weisheit dieser Lektion Neukom klar wurde, dessen Nettovermögen 1999 vom Forbes-Magazin auf 625 Millionen US-Dollar geschätzt wurde. Er hat das Aktienzertifikat der Giants vor langer Zeit verlegt, aber Neukom hat genug Originalaktien von Microsoft angesammelt, um ihn zu einem der reichsten Männer in Amerika zu machen.

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Legaler Vorschlaghammer

Nach seinem Abschluss in Stanford Law im Jahr 1967 war er als Rechtsreferendar nach Seattle gegangen. Mit 37 war er Juniorpartner bei Shidler, McBroom, Gates & Lucas, als der geschäftsführende Gesellschafter Bill Gates Sr. seinen Kopf in Neukoms Büro steckte Tag.

Würde es ihm etwas ausmachen, ein junges Softwareunternehmen zu repräsentieren, das Gates' Sohn in Seattle eröffnete? Der Sohn, der von seiner Familie als Trey bezeichnet wurde, war der 23-jährige Bill Gates III. Das Unternehmen – Microsoft.

Die Ambition des jungen Eulen-Programmierers war es, Windows zum zentralen Nervensystem von fast jedem Desktop-PC der Welt zu machen, und das eröffnete Neukom eine neue Karriere, die weltweit die geistigen Eigentumsrechte von Microsoft aggressiv verteidigte.

Gates spielte gerne rau. Auch nach einem Vergleich mit dem Justizministerium im Jahr 1994, der es Microsoft untersagte, den Verkauf anderer Produkte an seine unverzichtbare Windows-Software zu binden, stieß das Unternehmen unerbittlich an die Grenzen seines Monopols. Und Neukom war ihr legaler Vorschlaghammer.

Die Kartellklage gegen Microsoft, die die sogenannten Browser Wars entschied, hätte es nie gegeben, glaubt Neukom, wenn die Rivalen von Microsoft – viele davon im Silicon Valley – die Regierung nicht zum Krieg bewegt hätten. Es gab Leute von Netscape, IBM und anderen, die uns um unseren Erfolg beneideten, immer sorgfältig hinter dem Vorhang versteckt, sagt er. Und sie sind zuerst nach Washington gekommen, haben den Schlamm an die Wand geklebt und auf ihre Weise gestrichen. Wir waren also im Rückstand, und das bedeutete, dass Microsoft die Bösen war.

Mehr als ein Jahrzehnt später brodelt Neukom immer noch darüber, wie Gates und er vor Gericht behandelt und in der Presse dargestellt wurden. Wir hatten bei dem Prozess von Anfang an eine verrückte gerichtliche Aufsicht, sagt er über Richter Stanley Sporkin. Das Justizministerium hatte David Boies, einen der besten Prozessanwälte des Landes, beauftragt, seinen Fall zu präsentieren.

Es war ein außer Kontrolle geratener Prozess, sagt Neukom. Es war fast jeden Tag kafkaesk. David Boies, der brillant in dem ist, was er tut – kluge, ehrliche, informierte Zeugen unbehaglich aussehen zu lassen – hatte die Presse in der Tasche, und wir waren nur dieses naive Monopol, das aus dem Silicon Forest in die Stadt kam.

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Der Rufschaden von Gates beunruhigt Neukom noch immer. Wenn Bills oder meiner Nachruf geschrieben wird, sagt er und tippt mit dem Finger auf einen Schreibtisch, dann werden sie sagen: „Er war bei Microsoft, als David Boies und das Justizministerium sie schlugen und bewiesen, dass sie Monopolisten waren.“ Die Wahrheit ist, dass Wir haben aufgrund dieses Rechtsstreits niemals einen Teil eines Produkts oder eine wesentliche Geschäftspraxis geändert. Das Ergebnis war in Ordnung. Was wir durchmachen mussten, um dorthin zu gelangen, war schmerzhaft.

Neukom bleibt auch heute noch ein leidenschaftlicher Microsoft-Anhänger, aber seine Ansichten über die Durchführung der Prozesse werden im Silicon Valley nicht allgemein geteilt. Der Professor, der derzeit den William H. Neukom-Lehrstuhl an der Stanford Law School innehat, Mark A. Lemley, sagt, er vermute, dass Neukom von einer veränderten Einstellung der Öffentlichkeit gegenüber dem Unternehmen überrumpelt wurde.

Er habe in dem Rechtsstreit eine sehr harte Position eingenommen, die die Gerichte letztendlich ablehnten, sagt Lemley, der in dem Fall als Berater des Justizministeriums tätig war, und eine, die im Nachhinein wahrscheinlich unklug war. Aber ich denke, er hat es als echter Gläubiger getan, dass Microsoft einfach innovativ war und daher nichts falsch gemacht hat.

Im Bunker

Seine anwaltliche Haltung täuscht über Neukoms intensives Engagement für jede Sache, die er unterstützt, und seine Hingabe an die Menschen an seiner Seite – Eigenschaften, die sicherlich auf die Probe gestellt werden, wenn die Giants keine Konkurrenten mehr sind. Meine Erfahrung mit ihm war entscheidend für meine Theorie, dass Menschen sich so verhalten, wie ihr Nachname klingt, sagt Guy Kawasaki, der als Experte für das Erscheinungsbild von Windows abgesetzt wurde. Es war ein Höllenkrieg.

Neukom erinnert sich, dass er während des Prozesses zur Arbeit gefahren ist und sich gefragt hat, ob er seinen Job haben würde, wenn er nach Hause fuhr. Aber Gates’ Vertrauen in seinen Anwalt wankte nie. Und als Neukom 2002 aus dem Unternehmen ausschied, hatte das Berufungsgericht 85 Prozent der Prozessstrafen gegen Microsoft zurückgenommen. Es war eine Anschauung über den Wert von Loyalität, an die sich Neukom erinnerte, als er am Ende der katastrophalen Saison 2008 die Kontrolle über die Giants übernahm.

Im folgenden Mai ließen die Giants acht von neun Spielen fallen und forderten erneut die Entlassung von Manager Bruce Bochy und General Manager Brian Sabean.

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Baseball hat seine Höhen und Tiefen, und wir hatten in seinem ersten Jahr eine ziemlich gute Zeit, sagt Bochy. Das ist eine Zeit, in der alle mit dem Finger zeigen, die Fans unruhig werden. Aber Bill hat uns sehr unterstützt und uns einfach gesagt, dass wir durchhalten sollen, damit es uns besser geht. In einer schwierigen Zeit war er bei uns im Bunker.

Die letzte Saison war sicherlich ein Bunker-Buster, und Neukom – dessen Ansatz, die Leute glücklich zu machen, darin besteht, zu wenig zu versprechen und zu liefern – hat den Spielern in dieser Saison bereits eine Warnung geliefert: Kein Krähen. Keine Selbstzufriedenheit. Einer der Bereiche, in denen er am wenigsten selbstgefällig war, ist die Durchsetzung der territorialen Rechte der Giants im Santa Clara County, was den Umzug der Oakland A nach San Jose verhindert hat.

Um der Kampagne entgegenzuwirken, die der Miteigentümer von A, Lew Wolff, in der South Bay unternommen hat, um diesen Schritt zu bewirken, hat Neukom eine Firma beauftragt, der Presse Hintergrundinformationen zu Fragen der territorialen Rechte anzubieten. Er lässt sich nicht wieder ausmanövrieren, wie er es von Boies war. Und er hat mit Wolff keinen Kompromiss gesucht.

Mein Verhältnis zu Lew sei nicht sehr eng, sagt er und weigert sich dann, weiter über seine Position im Gebietsrechtsstreit zu sprechen. Ich denke, es ist offensichtlich, was da passiert ist.

Neukom ist jetzt in Topform und auch im nationalen Zeitvertreib. Und wieder einmal sind alle hinter ihm her. Mit Wolff und San Jose, die von den billigen Sitzen aus auf ihn schießen, ist Neukoms Kiefer fest und seine Entschlossenheit klar: Er wird den Fans ein noch besseres Produkt liefern als Giants 2.0. Und diesmal wird es in eine leuchtend orangefarbene Fliege gehüllt.

Kontaktieren Sie Bruce Newman unter 408-920-5004.


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