Am Freitag vor zehn Jahren prallte Dale Earnhardt in der letzten Runde des Daytona 500 gegen die Mauer. Und seitdem ist nichts mehr wie zuvor für den Stockcar-Rennsport.

NASCAR verlor eine Arbeiterikone, die dazu beitrug, einen ländlichen Südlichen Sport zu einem kommerziellen Mainstream-Kraftpaket zu machen, das nur von der mächtigen NFL in der Fernsehzuschauerzahl übertroffen wurde.

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Ein Jahrzehnt später, als die Rennwagen am Sonntag für die NASCAR-Version des Super Bowl auf den Daytona International Speedway zurückkehren, ist klar, dass Earnhardts Tod das Ende einer Ära markierte.



Obwohl die Tragödie zunächst wenig dazu beigetragen hat, das Wachstum von NASCAR zu verlangsamen, befindet sich der Sport jetzt in einem jahrelangen Tal der Zuschauer, TV-Einschaltquoten und Unternehmenssponsoring. NASCAR ist teilweise eingebrochen, weil der Sport nie die schurkische Prahlerei ersetzt hat, die Earnhardt unwiderstehlich gemacht hat.

Der Mann in Schwarz wirft einen langen Schatten, und deshalb ist NASCAR diese Woche in Nostalgie nach dem ordinären Fahrer mit dem buschigen Schnurrbart überschwemmt.

Sein Tod war eines dieser transzendenten Ereignisse im Sport, sagte David Carter, ein USC-Professor, der Sportbusiness-Trends studiert. Seitdem ist uns so etwas wirklich nicht mehr passiert.

Das ist natürlich gut so. Earnhardts vielleicht nachhaltigstes Erbe ist, dass der 18. Februar 2001 einen widerstandsfähigen Sport zwang, um Sicherheitsbedenken auszuräumen. Seit diesem Tag gab es in keiner der drei großen Rennserien von NASCAR einen Todesfall.

Wir betrachten dies als einen Wendepunkt, sagte Tom Gideon, NASCAR-Direktor für Sicherheitsforschung und -entwicklung. Es gab einen aktiven Plan, um die Dinge innerhalb von NASCAR sicherer zu machen, aber nach Dales Tod erhielt er wirklich einen zusätzlichen Schwerpunkt.

Und doch hat die Zeit wenig dazu beigetragen, das Gefühl des Verlustes zu mindern.

Es fällt mir immer noch schwer, wirklich zu glauben, dass er weg ist, sagte Jeff Gordon kürzlich.

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Der Aufstieg des Stockcar-Rennsports und Earnhardts Popularität sind eng miteinander verbunden. Earnhardt, der eine neunte Schulausbildung hatte und Handarbeitsjobs hatte, um seine Wochenendrennen zu unterstützen, tauchte zu einer Zeit auf, als NASCAR in den Overdrive wechselte.

Regionen des Landes ohne südliche Züge begannen, Stock Cars zu entdecken – das jährliche Juni-Rennen in der Nähe von Sonoma gilt als das größte Sportereignis Nordkaliforniens – und Corporate America verwandelte Fahrzeuge in rollende Werbetafeln.

Earnhardt, genannt The Intimidator, wurde zum Gesicht des Sports, indem er sieben Meisterschaften und 76 Rennen gewann. Er war aufgrund seines aggressiven Fahrstils eine polarisierende Figur, aber Earnhardt nahm die Rolle eines Bösewichts an.

Wenn du rausgehst, um Arsch zu treten … Arsch zu treten, sagte er einmal nach einem Sieg.

Als sich die Fahrer über zu hohe Geschwindigkeiten beschwerten, schlug der Old-School-Earnhardt im Jahr 2000 kurz vor, sich einen Petroleumlappen um die Knöchel zu binden, damit die Ameisen nicht hochkrabbeln und diesen Süßigkeitenarsch fressen.

Aber in diesem Jahr starben drei Fahrer an Kopfverletzungen in Wracks, darunter Adam Petty, der Teenager-Enkel der Rennlegende Richard Petty. Als Reaktion darauf hatte eine Handvoll Fahrer begonnen, die HANS-Kopfstützenvorrichtung zu benutzen.

Earnhardt wollte jedoch nicht an der bestehenden Sicherheitstechnik teilhaben. Er trug nicht einmal einen Integralhelm, als er am Tag seines Todes in seinen Chevrolet Nr. 3 stieg.

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In der letzten Runde störte er zwei Fahrer vor ihm, die für Dale Earnhardt Inc. fuhren – seinen Sohn Dale Earnhardt Jr. und den späteren Sieger Michael Waltrip. Doch dann wurde Earnhardts Auto von hinten angestoßen und fuhr mit 160 Meilen pro Stunde in die Wand.

Fast zwei Stunden später sagte NASCAR-Präsident Mike Helton mit einer vor Emotionen brechenden Stimme der Nation: Wir haben Dale Earnhardt verloren.

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Der bekannteste Fahrer des Sports war im Alter von 49 Jahren verschwunden, nachdem er einen tödlichen Basilar-Schädelbruch erlitten hatte. Bereits eine überlebensgroße Figur, wurde er im Tod zum Mythos. Die Trauer war so groß, dass Earnhardt bald als NASCARs Elvis Presley bezeichnet wurde.

In der Garage bröckelte sofort der Widerstand gegen Sicherheitsmaßnahmen.

Dale war ein Anführer und ein harter Kerl, sagte Gideon. Er hatte einige berühmte Unfälle durchgemacht und war schwer verletzt worden. Aber das war für alle Fahrer eine große Überraschung.

Der Kulturwandel der Sicherheit hat die obligatorische Verwendung von HANS-Geräten, verbesserte kokonartige Sitze und Sicherheitsgurte, stoßmindernde, sicherere Schutzwände und die Karosserie von 2007 Car of Tomorrow zum besseren Schutz der Fahrer umfasst.

Während der Sport sicherer ist, ist der weit verbreitete Glaube, dass auch der Rennsport veraltet ist. Schätzungen gehen davon aus, dass die Zuschauerzahlen im Vergleich zu vor zwei Jahren um 13 Prozent zurückgegangen sind und die Fernsehzuschauer in den letzten vier Staffeln um 25 Prozent gesunken sind.

Verzweifelt, um die Aufregung beim Kotflügelbiegen wieder zu entfachen, forderte ein NASCAR-Beamter letztes Jahr die Fahrer auf: Jungs, haben Sie es drauf. Fox Sports-Manager David Hill hat NASCAR kürzlich für zu lange Rennen und eine ewige Saison ermahnt.

Wenn Fans entscheiden, dass sie nicht durch die Drehkreuze gehen, weil sie für Lebensmittel bezahlen müssen, landen sie auf der Couch, fügte Carter von USC hinzu. Aber wenn du sie von der Couch verjagst, dann hast du ein echtes Problem. Sie brauchen überzeugende Shows.

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Jimmie Johnson, der sympathische gebürtige Südkalifornien, der fünf Meisterschaften in Folge gewonnen hat, ist nicht zwingend. NASCAR würde es lieben, wenn Dale Jr., der den Platz seines Vaters als beliebtester Fahrer geerbt hat, glänzen würde.

Aber er hat in 93 Sprint-Cup-Rennen nicht gewonnen. Nachdem Dale Jr. am vergangenen Wochenende die Pole-Position in Daytona geholt hatte, hat er im Training sein Auto zerstört und muss nun am Sonntag mit einem Ersatzfahrzeug im Heck starten.

Während die Fans auf einen würdigen Erben von The Man in Black warten, fragt sich Carter, ob NASCAR überhaupt einen weiteren verrückten, farbenfrohen Charakter wie das Original zulassen würde.

Wenn Sie etwas zu Unerhörtes tun, wirkt sich dies auf das Sponsoring aus und beeinträchtigt den Cashflow, sagte Carter. NASCAR will Persönlichkeit, aber auch vorsichtig sein.

Kontaktieren Sie Mark Emmons unter 408-920-5745.


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