Vor John Wayne gab es Broncho Billy Anderson. Jahrzehnte vor Robert Downey Jr. gab es die Filmikone, die er auf der Leinwand spielte, Charlie Chaplin.

Und vor Hollywood gab es Niles.

Ja, Sie haben richtig gehört – Niles. Dieser winzige Stadtteil Fremont war einst Kaliforniens Filmhauptstadt, ein Ort, an dem Filmlegenden entstanden. Wo Broncho Billy der erste Cowboy-Filmstar wurde. Wo Chaplin zum Tramp wurde.



Es ist unglaublich, heute zu glauben, aber von 1912 bis 1916 wurden im Niles Canyon mehr als 350 Stummfilme gedreht, wo Chaplin seinen Stock-wirbelnden, schlurfenden Spaziergang auf einem Canyon-Pfad perfektionierte, der bis heute besteht, obwohl er jetzt asphaltiert ist.

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Niles war damals eine richtige Stadt mit 1.400 Einwohnern und einem Bahnhof, der noch existiert. Schauspieler, die bei der Essanay Film Manufacturing Co. angestellt waren – darunter Chaplin, der die ländliche Umgebung verabscheute – konnten in San Francisco und Oakland luxuriös leben und den Zug zu und von ihren täglichen Dreharbeiten in Niles nehmen.

Wenn Hollywood Niles vergessen hat, hat 60 Minutes nicht. Morley Safer verbrachte im vergangenen Herbst sieben Stunden in Niles und drehte ein Segment, das im Oktober auftauchte – tick, tick, tick.

Safers Eindruck von Niles?

Es ist wie ein Moment in der Zeit, sagte der Stummfilmhistoriker David Kiehn, der von Safer interviewt wurde, ein Moment, der all die Jahre überlebt hat.

Das liegt am Niles Essanay Stummfilmmuseum, das von 12 bis 16 Uhr geöffnet ist. Samstags und sonntags mit Stummfilmvorführungen – und gelegentlich Tonfilmen –, die jeden Samstagabend in einem Theater von 1913 für 5 US-Dollar gezeigt werden.

"Hauptdroge"

Kiehn, 61, füllt in diesem Museum mehrere Rollen aus. Neben dem Historiker ist er seit der Eröffnung im Jahr 2004 Kurator, Programmierer, Vorführer und Mechaniker.

Er hat ein Buch, Broncho Billy and the Essanay Film Company, über die Filmgeschichte von Niles geschrieben. Der Name Essanay hat Chicagoer Wurzeln; Es war ein Unternehmen, das dem Filmverleiher George Spoor und dem Schauspieler-Regisseur Gilbert M. Broncho Billy Anderson gemeinsam gehörte. Nehmen Sie das S von Spoor und das A von Anderson und machen Sie es zu S-und-A. Oder Essanay.

Spoor und Anderson brauchten Outdoor-Sets und Kulissen für Action-Adventure-Filme, also machten sie sich 1908 auf die Suche nach Drehorten – San Francisco, Los Angeles, Colorado, El Paso, Texas, Mexiko-Stadt, Santa Barbara, Los Gatos, Redlands, Santa Monica, San Rafael und San Diego.

Anderson mochte die Bay Area sehr, aber in San Francisco hat es ihn geregnet, sagte Kiehn. Sein Kameramann Jess Robbins kam erneut in die Bay Area, um nach Orten zu suchen und fand den Niles Canyon, wo es mehr sonnige Tage gibt. Und Niles war ein Knotenpunkt, eine Eisenbahnstadt.

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Anderson war nicht nur der erste Western-Filmstar; er war der erste Star, Punkt. Er war ein dramatischer Schauspieler, der erst zum filmischen Cowboy wurde, nachdem er gesagt hatte, er könne einen besseren Job machen als einer seiner hochkarätigen Schauspieler, und es dann bewies.

Chaplin drehte in einem kurzen viermonatigen Aufenthalt fünf Filme in Niles. Anderson drehte 200 Filme in vier Jahren – drei und vier in einer Woche, sagte Kiehn – bevor er vom Schauspieler zum Produzenten wechselte, nachdem er und Spoor unglaublich reich geworden waren.

Während seiner Zeit in Niles entdeckte Chaplin seine Stummfilm-Co-Star Edna Purviance, eine Sekretärin, die auch außerhalb des Bildschirms seine Hauptdarstellerin wurde.

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Währenddessen blieben Broncho Billys Frau und Tochter die ganze Zeit in Chicago, als er in Niles war. Im Jahr 1912 starb sein Co-Star Vedah Bertrum an einer gemeldeten Blinddarmoperation in Oakland. Kiehn sagte jedoch, er glaube, sie sei an einer Abtreibung gestorben.

War Broncho Billy der Geliebte des armen Vedah?

Er habe ihren Tod sehr schwer genommen, sagte Kiehn.

1916 verließ Essanay Niles, dann schloss er 1918 das Unternehmen. Das Essanay-Studio in Niles wurde 1933 abgerissen. Heute befindet sich dort eine Feuerwache.

Kiehn erhält für seine Museumsarbeit ein kleines Stipendium. Rufen Sie 510-494-1411 an, um sein Buch zu kaufen oder ihn als Redner über Stummfilme auftreten zu lassen.

Die Kolumnen von Dave Newhouse erscheinen montags, donnerstags und sonntags, normalerweise auf der Seite Lokal. Kennen Sie gute Nachbarn? Telefon 510-208-6466 oder E-Mail dnewhouse@bayareanewsgroup.com .


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