WASHINGTON – Während des größten Massenaussterbens der Welt schien die Erde einer Beschreibung der Hölle ziemlich nahe zu kommen – feurig, rauchig und explosiv – die durch massive Vulkanausbrüche geschaffen wurde, so eine in China ausgegrabene Forschung.

In geologischer Hinsicht war es überraschend schnell und könnte eine beängstigende Lektion über den Klimawandel für unsere Zukunft liefern, sagen die Autoren der neuen Studie. Es war das dritte von fünf Aussterben in der Weltgeschichte, noch bevor Dinosaurier umherstreiften.

Dieses Aussterben tötete mehr als drei Viertel des Lebens auf dem Planeten in einem Ereignis, das Wissenschaftler das Große Sterben nannten. Die chinesischen Ausgrabungsstätten liefern neue Daten und Details des Ereignisses, das sich am Ende des Perm ereignete. Es geschah vor 252 Millionen Jahren und dauerte möglicherweise weniger als 100.000 Jahre, viel kürzer als Wissenschaftler dachten, so die am Donnerstag in der Zeitschrift Science veröffentlichte Studie.



Die Studie untermauert auch das vorherrschende wissenschaftliche Konzept, dass das riesige Absterben durch eine massive Klimaverschiebung verursacht wurde – globale Erwärmung im prähistorischen Stil – ausgelöst durch vulkanische Aktivitäten, die weit über das moderne Niveau hinausgehen. Die Forschung belegt auch, dass der Ausbruch von Kohlendioxid und Methan in die Atmosphäre, der das Absterben auslöste, nur etwa 20.000 Jahre dauerte, weniger als bisher angenommen, obwohl die ökologischen Schäden länger anhielten.

Und weltweit wüteten verheerende Brände, nicht nur dort, wo die Vulkane explodierten, heißt es in der Zeitung.

Stellen Sie sich vor, den Amazonas auszutrocknen und zu verbrennen, sagte der Co-Autor der Studie, Douglas Erwin, ein Kurator für Paläobiologie an der Smithsonian Institution. Es war sicherlich eine sehr unangenehme Zeit. Du tötest 75 bis 90 Prozent von allem auf dem Planeten. Es wird nicht besonders angenehm.

Die Luft könne manchmal wie dicker Smog vor einem alten osteuropäischen Kraftwerk sein, sagte Erwin.

Es war das einzige Massensterben in der Geschichte, bei dem robuste Insekten abgetötet wurden, sagte Erwin. Danach gab es weltweit nur noch sehr wenige Arten und sie hatten eine geringe Diversität zwischen verschiedenen Regionen. Erst später durchstreiften Dinosaurier und Säugetiere die Erde.

Die Studie basiert auf mehr als zwei Dutzend Bodenquerschnitten, sowohl an Land als auch unter Wasser, über Tausende von Kilometern in Südchina. Aber sie sollten angesichts der Verschiebung der Kontinente in den letzten 250 Millionen Jahren repräsentativ für die ganze Welt sein, sagte Hauptautor Shu-zhong Shen vom Nanjing Institute of Geology and Paläontology. Die Studie lieferte auch den ersten Beweis dafür, dass das Absterben im Meer und an Land gleichzeitig stattfand.

Erwin sagte, das Klima habe sich aufgrund der schnellen Infusion von Kohlendioxid und Methan in die Luft verändert. Diese Studie bestimmt nicht, wie stark es sich erwärmt hat, aber andere Untersuchungen haben ergeben, dass die Temperaturen um bis zu 9 Grad Fahrenheit gestiegen sind, wodurch das Klima mindestens 15 Grad wärmer ist als heute.

Diese Treibhausgase, die Wärme einfangen, seien wahrscheinlich aufgrund der immensen vulkanischen Aktivität hauptsächlich in Sibirien freigesetzt worden, sagte er. Die Eruptionen – wahrscheinlich Hunderte von ihnen mit einer Dauer von Tausenden von Jahren – spuckten weit mehr Kohlenstoff und Magma aus, als die Erde seit zig Millionen Jahren gesehen hat. Nur eine solche Eruption würde ein Gebiet von der Größe von Vermont abdecken, sagte Erwin.

Externe Experten reagierten gemischt auf die Studie.

Richard Twitchett von der Plymouth University in Großbritannien nannte es ein hervorragendes Beispiel dafür, wie weit wir bei der Bewältigung des größten Aussterbeereignisses in der Geschichte des Lebens auf der Erde gekommen sind.

Aber Luanne Becker, eine ehemalige Geochemikerin an der University of California Santa Barbara, widersprach Shens Schlussfolgerung über die Ursachen des globalen Sterbens. Becker ist ein langjähriger Verfechter der Minderheitenansicht, dass ein Asteroid oder Komet, der die Erde trifft, dieses Aussterben verursacht hat.

Sie sagte, dass die Studie zwar großartige Arbeit geleistet habe, um zu definieren, was passiert ist und wie lange es gedauert hat, aber ich glaube nicht, dass Vulkanismus allein einige der katastrophalsten Aussterbeereignisse in der Geschichte des Lebens auf der Erde auslösen kann. Vielmehr müssten mehrere Katastrophen synchron eintreten (Einschlag und Vulkanismus), um ein Massensterben auszulösen, schrieb sie in einer E-Mail.

Aber Erwin sagte, dass Wissenschaftler trotz globaler Suche keine Anzeichen für einen Kometen- oder Asteroideneinschlag zum richtigen Zeitpunkt für dieses Aussterben gefunden haben.

Shen stellte die Theorie auf, dass sich Umweltstress aufbaute und dann einen Wendepunkt erreichte und sehr schnell zusammenbrach.

Dies sei auch eine Lektion für die Neuzeit, sagte Shen. Wir wissen nicht, was passieren wird oder wann es passieren wird.

Dieser Klimawandel ist natürlich passiert und hat alles getötet, sagte Erwin. Aber er sagte, wenn Kritiker der Wissenschaft der globalen Erwärmung denken, dass sie zeigen, dass der Klimawandel kein Grund zur Sorge ist, weil er in der Vergangenheit auf natürliche Weise passiert ist, ist dies die falsche Schlussfolgerung.

Ich denke, die Lehre, die Sie daraus ziehen, ist, dass Sie nicht in die Nähe eines Massensterbens kommen wollen, sagte Erwin. Es dauerte 5 Millionen Jahre, bis das Leben wieder besser wurde.

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Online:

Wissenschaft: http://www.sciencemag.org


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