Im letzten Jahrhundert ging Amerika glücklich ins All. Astronauten waren Rockstars, die im Angesicht der Schwerkraft und der erdgebundenen Grenzen flogen und fast jeden Tag Himmelsrekorde aufstellten. Verloren in unserer Liebe zum Weltraum starrten wir auf die Glitzerflecken am Nachthimmel und fragten uns, was da draußen war und wie weit wir eines Tages gehen könnten.

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In den letzten 30 Jahren dienten die Space Shuttles der NASA als primäre Vehikel für unsere kollektive außerirdische Vorstellungskraft. Obwohl sie sich nur in eine erdnahe Umlaufbahn wagten – nur 250 Meilen von der Internationalen Raumstation, nicht viel weiter als eine Fahrt von der Bay Area nach Pismo Beach – hielten Shuttles einen festen amerikanischen Fuß in der Tür zu mehr.

Aber irgendwann wurde Astronaut zu einer anderen Karriere. Und Shuttle-Expeditionen wurden so zur Routine, dass die Öffentlichkeit oft nicht wusste, wann sich ein Raumfahrzeug im Orbit befand oder nicht.



Und jetzt sind sich viele nicht bewusst – oder scheinen zumindest nicht sonderlich besorgt zu sein –, dass das Programm endet. Der letzte Start von Atlantis ist, sofern Wetter und Mechanik es zulassen, für Freitag geplant, ohne dass sofort etwas auf den Fersen ist.

Was ist also aus unserem Eifer für den Weltraum geworden? Reicht es, dass Menschen auf dem Mond waren? Oder dass wir die Marslandschaft bereits bei Google sehen können, warum sollten Sie sich also die Mühe machen, dorthin zu gehen? Oder sind wir als Kultur jetzt so nach innen gerichtet, dass wir aufgehört haben, nach den Sternen zu schauen?

Für manche ist das Thema rein pragmatisch: Unsere größten Herausforderungen existieren genau hier auf unserem eigenen Planeten.

Die Regierung und die Wissenschaftler haben nicht mehr gut argumentiert, warum wir uns (um die Weltraumforschung) kümmern sollten, sagte Atoosa Savarnejad, 39, ein freiberuflicher Schriftsteller in San Jose. Als Kind war ich total im Weltraum und wollte Astronaut werden. Aber ehrlich gesagt betrifft es uns heutzutage nicht mehr so ​​sehr im Vergleich zu anderen Dingen, an denen wir arbeiten müssen.

Es gehe um Geld, sagte Maryann Tarantino, 55, aus Clayton. Die Erforschung des Weltraums ist in einer Zeit der Zwangsversteigerungen und des weit verbreiteten Hungers zu teuer.

Es ist nicht so, dass ich gegen die Erforschung des Weltraums bin. Ich denke, es ist wichtig, diesbezüglich mit Russland und China Schritt zu halten, sagte Tarantino, ein Anwaltssekretär, der in Oakland arbeitet. Aber es ist der falsche Zeitpunkt für uns, es zu tun. Die Kosten sind zu hoch, wenn Menschen in Angst leben, ihr Zuhause zu verlieren.

Galaktisches Fernweh

Während Wissenschaftler und NASA-Beamte sagen, dass das Ende des Shuttle-Programms keineswegs das Ende des amerikanischen Weltraumzeitalters bedeutet, schrumpfen die staatlichen Mittel für Weltraumunternehmen tatsächlich. Ohne Shuttle werden US-Astronauten immer noch zur Raumstation fliegen, aber sie werden mindestens die nächsten fünf Jahre mit russischen Sojus-Schiffen fahren und schließlich zu kommerziell gebauten Fahrzeugen wechseln, die von privaten Unternehmen wie dem kalifornischen SpaceX hergestellt werden .

Danach ist geplant, dass die NASA irgendwann nach 2020 eine Schwerlast-Trägerrakete baut, um Ausrüstung und Menschen weiter ins Sonnensystem zu bringen. Obwohl die Robotertechnologie weiterhin viel tiefer in den Weltraum vordringen wird, für viel weniger Geld, als dies machbar ist Mann, die Erforschung des Menschen ist seit langem der Traum.

Aber solche Bemühungen erfordern öffentliches Engagement und staatliche Unterstützung, und diese Lücke bei bemannten Missionen hat einige beunruhigt, dass die Amerikaner möglicherweise nicht mehr das richtige Zeug haben.

Das Shuttle war das einzig Gute für uns als Land, sagte April Thompson, ein Finanzberater aus San Francisco, der meint, dass die Beendigung des Programms das einzige wirklich altruistische Unternehmen zum Schweigen gebracht hat, das die Vereinigten Staaten als ihr eigenes bezeichnen können.

Die Idee, dass wir zum Mond geflogen sind und keinen Starbucks gefunden haben, also warum sollten wir uns die Mühe machen, zurückzukehren, ist ein trauriger, trauriger Tag für die amerikanische Kultur im Allgemeinen, fügte sie hinzu. Wenn wir nicht weitermachen, denke ich, dass zukünftige Generationen auf diese Generation schauen und eine verlorene Chance sehen werden.

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Viele, wie Tim Soldati, 46, aus Pleasanton, der mit Star Trek-Bildern von Kolonien auf anderen Planeten aufgewachsen ist, sagten, er sei verblüfft, dass die NASA das Shuttle in den Ruhestand ziehe, ohne etwas direkt dahinter zu haben. Und ich kann nicht glauben, dass sich nicht noch mehr Leute darüber aufregen. Stellen Sie sich vor, Facebook wäre für eine Stunde ausgefallen. Die ganze Welt würde stehen bleiben.

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Viele Wissenschaftler und NASA-Beamte sagen, dass wir die öffentliche Leidenschaft für den Weltraum neu entfachen können, aber was wir brauchen, sind mehr Meilensteine.

Das habe jede Weltraummission in den 60er Jahren getan, sagte Ben Burress, ein angestellter Astronom am Chabot Space & Science Center in Oakland. Sie hatten den ersten Flug. Erste Umlaufbahn. Erster Weltraumspaziergang. Erster Mensch auf dem Mond. Und alle waren begeistert. Aber auch wenn wir das im Moment nicht tun, denke ich, dass die Leute so interessiert an der Weltraumforschung sind wie eh und je.

Burress sagte, er würde gerne auf dem Mars spazieren gehen, aber er ist in dem Lager, das glaubt, dass Forscher von Roboterinformationen weit mehr profitieren als von der Erforschung durch Menschen: Roboter und Raumsonden können ohne menschliche Kosten so viel weiter gehen. Eine Person auf eine Mission zu schicken ist ein riesiges Unterfangen, aber Sie können Roboter auf jeden Planeten im Sonnensystem schicken.

Der Astrophysiker Neil deGrasse Tyson, Direktor des Hayden Planetarium in New York und Gastgeber von NOVA scienceNOW auf PBS, sagte, wir sollten die Bedeutung des menschlichen Elements bei der Weltraumforschung nicht unterschätzen. Sein bevorstehendes Buch Space Chronicles: Facing the Final Frontier befasst sich mit den frühen Träumen der bemannten Raumfahrt im Vergleich zu den heutigen Realitäten.

In den Weltraum zu gehen, um eine wissenschaftliche Grenze voranzutreiben, ist bei weitem der effizienteste und billigste Weg mit Robotern, sagte Tyson in einem Telefoninterview. Aber bemannte Missionen können wie keine andere Kraft den Zeitgeist einer Nation prägen. In den 60er und 70er Jahren beeinflusste es Architektur, Literatur, Musik, wovon die Menschen träumten. Es gab „Häuser von morgen“. Es fesselte eine Kultur. Es beeinflusste, was die Menschen werden wollten, als sie aufwuchsen.

Astronauten seien damals Helden gewesen, sagte er und stellten bei jeder Mission neue Rekorde auf. Das ist schon lange nicht mehr passiert.

Wenn das Shuttle kühn nur dorthin fährt, wo zuvor Hunderte gewesen sind, interessiert es niemanden, sagte er. Aber ich behaupte, wenn Sie Menschen haben, die zum Mars fliegen, wenn Sie heute erfahren würden, dass die USA Astronauten auswählten, um auf seiner Oberfläche zu laufen – natürlich wären es jetzt Kinder in der Mittelschule – können Sie sich vorstellen, welche Auswirkungen das auf den Mars hätte? das Land, auf die Moral? Jeder würde diesen zukünftigen Astronauten folgen, was sie aßen, wie sie sich auf dem College machten.

Das ist Inspiration. Das können bemannte Programme.

NASA-Beamte sagen, die nächsten Schritte für die amerikanische Weltraumforschung hängen vom Staatshaushalt und dem politischen Willen ab. Als Präsident George W. Bush im Amt war, skizzierte er einen Plan, ein Orion-Raumschiff zu entwickeln, um zum Mond zurückzukehren, dort eine Basis zu errichten und schließlich zum Mars zu reisen, sagte John Allmen, Projektmanager für das Weltraumtransportsystem bei NASA Ames Forschungszentrum in Mountain View.

Die Obama-Administration hat die Kosten neu bewertet und war der Meinung, dass wir uns dies derzeit nicht leisten können, sagte Allmen. Wir arbeiten immer noch mit dem Schwerlastfahrzeugteil des Orion-Projekts. Es wird für Nutzlast und gegebenenfalls für den Transport von Menschen entwickelt.

Aber wenn? fragt Tyson.

Die Sorge vieler in der Branche besteht darin, dass Sie, wenn Sie eine Missionslücke haben und mit einer Haushaltskrise konfrontiert sind, den Prozess einfach verzögern und verzögern, um andere Dinge zu finanzieren, die Sie für wichtig halten, sagte Tyson.

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Dennoch gibt es junge Leute mit Weltraumträumen wie die neunjährige Athena Davis aus Walnut Creek, die zumindest nach einem kürzlichen Schulabschluss im Chabot Space & Science Center immer noch Astronautin werden möchte. Ich will zum Jupiter, sagte sie begeistert. Und ich wette, es wäre cool, die dunkle Seite des Mondes zu sehen.

Eine Mutter auf der Exkursion war sich nicht so sicher, ob dies ein verbreitetes Gefühl ist. Ich erinnere mich, als das Shuttle zum ersten Mal startete. Alle sagten, es würde so alltäglich sein und wir würden uns daran gewöhnen, sagte Lori Burton von Walnut Creek. Da dachte ich – auf keinen Fall.

Aber es tat. Und jetzt achten die Leute nicht mehr wie früher darauf. Jeder steht jetzt mehr auf Vampire. Es ist irgendwie traurig.

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Letzter Atlantis-Flug
Startzielzeit: 8:26 Uhr PDT
Missionsdauer: 12 Tage
Besatzung: Kommandant Chris Ferguson, Doug Hurley, Sandy Magnus und Rex Walheim aus San Carlos

Zeitplan des Shuttle-Programms

12. April 1981: Erster Kolumbien
Flug, 20 Jahre auf den Tag danach
Der sowjetische Kosmonaut Yuri Gagarin war der erste Mensch im Weltraum.
4. April 1983: Erster Challenger-Flug.
18. Juni 1983: Sally Ride wird auf einem Challenger-Flug die erste Amerikanerin im Weltraum.
7. Februar 1984: Bruce McCandless führt auf der Challenger-Mission den ersten kabelgebundenen Weltraumspaziergang der Menschheit durch.
30. August 1984: Erster Discovery-Flug.
3. Oktober 1985: Erster Atlantis-Flug.
28. Januar 1986: Herausforderer
explodiert beim Start und tötet die siebenköpfige Besatzung, darunter die Schullehrerin Christa McAuliffe.
29. September 1988: Entdeckung macht
erster Flug nach dem Challenger.
24. April 1990: Discovery startet das Hubble-Weltraumteleskop.
7. Mai 1992: Erster Endeavour-Flug.
29. Juni 1995: Atlantis dockt an der russischen Raumstation Mir an.
29. Mai 1999: Entdeckung ist
erster Shuttle zum Andocken
Internationale Raumstation.
1. Februar 2003: Columbia bricht zusammen
beim Wiedereintritt auseinander und tötete die siebenköpfige Besatzung.
9. August 2005: Entdeckung macht
der erste Flug nach Kolumbien.
16. Mai 2011: Letzte Endeavour-Mission.
8. Juli 2011: Letzter Termin
Flug nach Atlantis.


Tipp Der Redaktion