Es begann als Gesellschaftsspiel der englischen Aristokratie, gespielt von viktorianischen Dandys, die Zigarrenkistendeckel als Paddel und Champagnerkorken als Kugeln verwendeten. Von dort aus machte es einen großen Sprung nach vorne in das revolutionäre China, wo der Vorsitzende Mao hundert Blumen – und 300 Millionen Pingpong-Spieler – zum Blühen ermutigte.

Aber an diesem Wochenende ist San Jose das Zentrum der Tischtenniswelt, und das ist nicht nur Okzidental. Mit Pingpong-Palästen, die in der South Bay rasend schnell sprießen – allein Milpitas hat fünf Tischtennisclubs im Umkreis von fünf Kilometern – war dies der logische Ort, um die Prüfungen für die US-amerikanischen Herren- und Damennationalmannschaften abzuhalten.

Dieses dreitägige Pongapalooza findet im 14.000 Quadratmeter großen Top Spin Table Tennis Center statt, das über 21 Tische und luxuriöse Skyboxen verfügt – Platz genug für 500 Zuschauer. Eine der Top-Teilnehmerinnen unter den erwarteten 49 Teilnehmern ist ein 15-jähriges chinesisch-amerikanisches Mädchen, benannt nach einer Meerjungfrau, die mit ihrer eigenen importierten Pingpong-Truppe in San Jose lebt – einem Live-in-Trainingspartner.

Der Kontakt der Amerikaner mit Tischtennis besteht hauptsächlich aus den Halbzeit-Ausstellungen bei den Harlem Globetrotters-Spielen. Einige schätzen, dass es nach Fußball die zweitgrößte Teilnehmersportart der Welt ist.

Auch in Amerika spielt jeder, sagt Stefan Feth, der deutschstämmige Trainer der US-Herrennationalmannschaft. Aber sie spielen im Hinterhof, im Keller oder in der Garage.

Und das ist der Unterschied zwischen der Rec-Room-Version und dem Spiel, das 1988 zu einer olympischen Sportart wurde. Pingpong spielt man in seiner Garage, sagt Barney Reed von Milpitas, der fünfte Samen bei den Prüfungen. Tischtennis spielen Sie bei den Olympischen Spielen.

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USA ist Dritte Welt

Noch 2006 gab es laut Top Spins Miteigentümer Tung Huynh nur fünf Tischtenniszentren in der Bay Area. Jetzt sind es 18.

Davor habe man Clubs in Kirchen, Gemeindezentren und Kellern gefunden, sagt er. Aber gehen Sie zu einer High-Tech-Firma und Sie werden sehen, dass sie Tischtennisplatten haben, und sie sind immer voll.

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Als ich hierher gezogen bin, war Amerika ein Dritte-Welt-Land für Tischtennis, sagt Feth, 30, der 2006 in die USA kam und vor zwei Jahren Trainer der amerikanischen Mannschaft wurde. Der Grund, warum ich hierher gezogen bin, war, dass ich das Gefühl hatte, dass in Amerika Potenzial vorhanden ist, insbesondere in der Bay Area.

Es kann ein Jahrzehnt oder länger dauern, ein Programm aufzubauen, das in der Lage ist, mit internationalen Mächten wie China und Deutschland zu konkurrieren. Bei den letzten Weltmeisterschaften belegten die US-Männer den 46. und die Frauen den 16. Platz, aber die vielversprechenden Amerikanerinnen wurden bei den Olympischen Spielen in Peking Fünfte.

Als Nationaltrainer versuche ich, eine neue Generation in Gang zu bringen. Spieler wie er, sagt er und deutet auf den 10-jährigen Kanak Jha, der in den letzten zwei Jahren nationaler Meister der Jungen-Altersgruppe war.

Kanak, ein Inder-Amerikaner, begann mit fünf Jahren zu spielen. Ich glaube, mein Kopf war das Einzige, was über dem Tisch lag, sagt er und erinnert sich an die glücklichen Tage seiner Jugend.

Seine Mutter, Karuna Jain, eine Hypnotherapeutin, hatte im Indian Community Center in der Nähe ihres Milpitas-Hauses zum Spaß gespielt, als ihre 8-jährige Tochter Prachi – jetzt das bestplatzierte amerikanische Mädchen unter 14 Jahren – anfing, zu spielen.

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Davor habe ich so viele Kurse ausprobiert – Ballett, Fußball – aber sie hat nie Interesse gezeigt, sagt Jain. Aber sie spielte Tischtennis wie eine Ente im Wasser. Dann wollte Kanak seine winzigen Flügel ausbreiten. Ich glaube, er konnte nicht übers Netz sehen, sagt seine Mutter, und ich weiß nicht, wie er den Ball gesehen hat.

Aber er hat durchgehalten, und an diesem Wochenende hat er die Chance, in die Spitzengruppe der amerikanischen Spieler aufzusteigen.

Das wäre eine sehr einzigartige Geschichte, ein 10-Jähriger, der es in die Top 12 schaffen kann, sagt Feth. Der Junge hat bereits viel höher bewertete erwachsene Spieler geschlagen. Meistens, sagt Kanak, zuckt mit den großen braunen Augen und versucht, unschuldig auszusehen, sind sie überrascht.

Keine Kosten gescheut

Weit weniger überraschend wäre ein Platz unter den ersten drei bei den Prüfungen für seine große Schwester Prachi (13), die ihr einen Platz im Pan-Am-Team sichert. Für Ariel Hsing, der im vergangenen September mit 14 Jahren Landesmeisterin der Frauen wurde, dürfte Prachi jedoch keine ernsthafte Bedrohung darstellen.

Sie sei ein ganz besonderer Fall, sagt Feth, die seit fünf Jahren ihr Haupttrainer ist. Tischtennis ist ihr Leben. Sie strebt das maximale Ziel an, nämlich Olympia-Gold und Weltmeisterin. Sie ist derzeit die Nr. 1 in ihrer Altersklasse.

Ariels Eltern haben es sich zur Aufgabe gemacht, ihr dabei zu helfen, diese Ziele zu erreichen, und geben mehr als 40.000 US-Dollar pro Jahr für ihr Spiel aus. Eine der größten Ausgaben war ein Live-in-Trainingsspieler, der aus China nach San Jose importiert wurde, was Feth als ihren 24/7-Sparringspartner bezeichnet. Ursprünglich war es ein chinesisches Mädchen, aber in den letzten Jahren ist ihr Pingpong-Au-Pair ein erwachsener Mann geworden.

Ariel ist so durch und durch amerikanisch, dass sie nach Disneys Little Mermaid benannt ist. Ihr Vater, ein Software-Ingenieur aus Taiwan, und ihre Mutter, eine Hardware-Ingenieurin aus der chinesischen Provinz Henan auf dem chinesischen Festland, haben es Ariel ermöglicht, sich auf Tischtennis zu konzentrieren, während sie in der Schule eigenständige Studienkurse besuchen. Für sie ist Tischtennis ein Beruf, sagt Feth.

Die Abhängigkeit des Silicon Valley von in Asien ausgebildeten Ingenieuren ist für die Explosion des Sports in den letzten zehn Jahren verantwortlich. Es ist definitiv ein Vorteil, sagt Feth. Wenn Sie zu Turnieren gehen, sehen Sie nicht viele Kaukasier. Es sind alles Asiaten.

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Naja, fast alle. Michael Landers aus New York, der 2009 im Alter von 15 Jahren die nationale Herren-Einzelmeisterschaft gewann, muss sich mit Barney Reed, 32, auseinandersetzen, einem sechsmaligen Mitglied des US-Teams, das bei Top Spin trainiert.

Sein Vater begann ihn mit 2 Jahren Tischtennis zu spielen. Er band einen Ball an eine Schnur und hängte ihn von der Decke, und bevor ich einschlief, musste ich 50 Vorhand oder 50 Rückhand schlagen. Ich konnte nicht bis 50 zählen, aber ich konnte 50 Vorhände hintereinander schlagen.

Reeds Vater stellte eine Tischplatte auf Apfelkisten und spielte den Jungen auf den Knien. Er baute eine zweistöckige Übungsanlage an der Seite ihres einstöckigen Hauses.

Als Reed 11 Jahre alt war, schickten ihn seine Eltern zum Training nach Schweden, und als er 15 war, spielte er dort professionell. Er sagt, Tischtennis sei wie eine Kombination aus Schach und Boxen – mit etwa 100 Meilen pro Stunde Hartkäse.

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Es ist, als würde man einen Nolan Ryan Fastball schlagen, sagt Reed, aber aus 9 Fuß Abstand.

Kontaktieren Sie Bruce Newman unter 408-920-5004.

wenn du gehst

Die Qualifikationsspiele für das US-Tischtennisteam beginnen am Freitag um 9 Uhr im The Top Spin, 1150 Campbell Ave., San Jose. Die 12 besten Männer und Frauen spielen am Samstag um 9.30 Uhr. Die Finalspiele finden am Sonntag von 9.30 bis 14.30 Uhr statt. Tickets kosten 15 $ im Vorverkauf für alle drei Tage, 20 $ an der Abendkasse. Weitere Informationen erhalten Sie unter 408-970-5078 oder per E-Mail events@thetopspin.com .

Popularität springt

Ein Blick darauf, wie die USA von einem Pingpong-Backwater zu einem wachsenden Tischtennis-Konkurrenten wurden.
TISCHTENNISZENTREN GESAMT
IN DER BUCHTE 2006: 5
TISCHTENNISZENTREN GESAMT
JETZT IN DER BUCHT: 18

Aktuelle Ergebnisse: US-Männer belegten bei den Weltmeisterschaften 2010 den 46. und die Frauen den 16. Platz. Bei den Olympischen Spielen 2008 belegten die Frauen jedoch den fünften Platz.


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