Diese Woche vor fünfzig Jahren stand Richard Nixon unbehaglich auf der Eröffnungsplattform des Kapitols und sah zu, wie sein Rivale John F. Kennedy als Präsident vereidigt wurde. Wir haben die Wahl gewonnen, wetterte Nixon, aber sie haben es uns gestohlen.

Tatsächlich waren die schmutzigen Tricks, die dazu beitrugen, Nixon zu besiegen, hinterhältiger als nur die Stimmzettel mit politischen Überlieferungen. In einem der am wenigsten bekannten Kapitel der politischen Geschichte des 20.

Es begann im Herbst 1960, als die Kennedy-Kampagne die Nachricht verbreitete, dass Vizepräsident Nixon heimlich Geld vom Milliardär Howard Hughes eingesteckt hatte, dessen weit verstreutes Geschäftsimperium stark von Regierungsverträgen und -beziehungen abhängig war. Reporter der Zeitschriften St. Louis Post-Dispatch und Time bestätigten die Vorwürfe, aber ihre Redakteure befürchteten, in den letzten Tagen der hart umkämpften Kampagne so brisante Informationen zu veröffentlichen.

Also wandten sich die Kennedys an zwei liberale Kolumnisten, Drew Pearson und Jack Anderson, die Nixon in den letzten zehn Jahren angegriffen hatten. Es war eine journalistische Gräueltat, sich mit den Kennedy-Hawkshaws zu verschwören, um uns zu helfen, die Waren auf ihren Gegner zu bringen, gab Anderson zu, aber es war einfach zu verlockend, eine Kugel zu schießen, um Nixon zu zerstören.

Anderson kam im Washingtoner Büro des Kennedy-Anwalts James McInerney vorbei. Mit einem Stolz, den nur der fleißige Ermittler kennen kann, erinnerte sich Anderson, zog der Kennedy-Agent ein ordentlich geordnetes Paket heraus, das ich kurzerhand verschlang.

Die vertraulichen Dokumente enthüllten, wie Hughes der Familie Nixon 205.000 US-Dollar (im Wert von heute etwa 1,6 Millionen US-Dollar) über verschiedene Vermittler, darunter einen von Nixons Brüdern, überwiesen hatte, um die Transaktion zu verschleiern. Spätere Beweise zeigten, dass der Vizepräsident Hughes persönlich angerufen hatte, um nach dem Geld zu fragen, mit dem Nixon ein elegantes, 9.000 Quadratmeter großes Tudor-Haus in Washington mit acht Schlafzimmern, sechs Badezimmern, einer Bibliothek und einem Butler bezahlen konnte Speisekammer und ein Solarium.

Wie kam die Kampagne von JFK an diese belastenden Beweise? Durch die Zahlung des heutigen Gegenwerts von 100.000 US-Dollar an einen Buchhalter in Los Angeles namens Phillip Reiner hat einer der Hughes-Mittelsmänner Nixons Rolle bei dem Geschäft verschwiegen. Reiner war ein Demokrat, der sich kürzlich mit seinen Partnern zerstritten hatte. Reiner hatte mit seinem Anwalt Robert Kennedy, den Wahlkampfmanager seines Bruders, kontaktiert. Kurz darauf ereignete sich ein Einbruch in das alte Büro des Buchhalters – und die Kennedys erhielten plötzlich eine dicke Akte voller geheimer Aufzeichnungen, die Nixons zwielichtigen Deal dokumentieren. (Reiners entfremdeter Partner erstattete Anzeige bei der Polizei, aber das Verbrechen wurde nie aufgeklärt.)

Mit harten Beweisen in der Hand gab das Kennedy-Lager den Schmutz an Anderson weiter.

Nachrichtenagenturen im ganzen Land posaunten die Enthüllungen in Schlagzeilen. Der politische Schlag fügte Nixon maximalen Schaden zu und bestärkte seine Überzeugung, dass seine Feinde in Presse und Politik hinter ihm her waren.

Tage später wurde Kennedy mit dem schmalsten Vorsprung in der amerikanischen Geschichte bis dahin zum Präsidenten gewählt. Nixon und seine Berater machten den Hughes-Skandal verantwortlich. Ob akkurat oder nicht, diese Wahrnehmung verfolgte Nixon für den Rest seines öffentlichen Lebens.

Ein halbes Jahrhundert später lebt Washington immer noch mit den Überresten des wenig bekannten schmutzigen Tricks der Kennedys, der dazu beigetragen hat, unsere moderne Skandalkultur zu entfesseln und bis heute Politik und Medien beeinflusst.

MARK FELDSTEIN, Professor für Medien und öffentliche Angelegenheiten an der George Washington University, ist Autor von 'Poisoning the Press: Richard Nixon, Jack Anderson, and the Rise of Washington's Scandal Culture'. Er schrieb dies für die Washington Post.

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