In ihrer Earth Day-Show am 22. April 2009 beschrieb die Fernsehmoderatorin Oprah Winfrey einen Plastikmüllfleck, der doppelt so groß wie Texas ist, der um den Pazifischen Ozean wirbelt, als das schockierendste, was ich je gesehen habe.

Aber am Dienstag veröffentlichte ein Wissenschaftler eine Analyse, die die Weite des Müllstrudels im Ozean als Übertreibung entlarvt, und zitierte Winfreys Kommentar als Beispiel.

Wo hat sie es gesehen? fragte Angelicque White, Assistenzprofessorin für Ozeanographie an der Oregon State University.

White schloss sich einer Crew an, die im Sommer 2008 von Hawaii nach Südkalifornien durch den Nordpazifikwirbel reiste, wie das Feld der meist Plastikmüll genannt wird.

Während White sagte, sie erwarte, routinemäßig große Stücke Plastikmüll an ihrem Schiff herumtreiben zu sehen, begegneten sie ihm nur zeitweise. Wir mussten stundenlang ein Netz durch das Wasser ziehen, um eine kleine Schüssel mit winzigen Partikeln aus zerfallenem Plastik zu fangen, sagte sie.

Wir haben sicherlich Fanggeräte oder Styroporschwimmer gesehen, die in unregelmäßigen Abständen vorbeischwammen, fügte White hinzu. Aber wir haben nie Materialmatten gesehen.

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Die Reise konzentrierte sich auf die Untersuchung der Auswirkungen des Plastikmülls auf marine Mikroorganismen sowie die Prävalenz und Konzentration des Mülls. Es wurde von der National Science Foundation durch das Center for Microbial Oceanography: Research and Education finanziert.

White stellt auch die Vorstellung in Frage, dass der Patch die Größe von Texas hat. Es wurde erstmals vor etwa einem Jahrzehnt als die Größe des Staates beschrieben, und schließlich verdoppelte es sich in den Mediendarstellungen und in der Äußerung einiger Interessengruppen, sagte sie.

Es besteht kein Zweifel, dass die Menge an Plastik in den Weltmeeren besorgniserregend ist, aber diese Art der Übertreibung untergräbt die Glaubwürdigkeit der Wissenschaftler, sagte White. Sie können wahrheitsgetreu und genau sein, ohne Hype machen zu müssen. Sie sagte, das eigentliche Trümmerfeld würde zusammengenommen weniger als ein Prozent von Texas bedecken.

Charles Moore ist ein Ozeanograph, der 1997 die Meerestrümmer im Nordpazifik-Turbulenz entdeckte, als er mit seinem 15 Meter langen Katamaran eine Abkürzung von Hawaii nach Kalifornien nahm. Ungefähr 20 Prozent des Meeresmülls – der größte Teil davon ist Plastik – wird von Schiffen und Ölplattformen über Bord geworfen. Der Rest stammt von Abfällen an Land, die von Flüssen, Bächen und Entwässerungssystemen getragen werden.

Er stimmt zu, dass Darstellungen einer Müllinsel im Pazifik übertrieben sind. Es ist nicht etwas, auf dem man laufen oder von einem Satelliten aus sehen kann. Wir haben immer versucht, diese Tatsache zu zerstreuen, sagte Moore, der in Long Beach die Algalita Marine Research Foundation gegründet hat, die sich auf Meeresmüll konzentriert. Er zitiert eine Grafik einer russischen Zeitung, um diesen Eindruck zu verstärken.

Die Zeitung hatte einen Mitarbeiter, der einen Berg (aus Meeresschutt) herstellte, der wie das Matterhorn aussah, sagte er. Das Bild wurde dann repliziert, fügte Moore hinzu.

Und viele Fotos, die Plastikteppiche auf der Meeresoberfläche zeigen, wurden auch entlang von Küsten und Flussmündungen aufgenommen und fälschlicherweise dem Wirbel zugeschrieben.

Aber abgesehen von einer sorglosen Darstellung durch bestimmte Medienorganisationen und Interessengruppen wird der Ernst der Situation nicht durch das Fehlen eines leicht einsehbaren Müllfeldes geschmälert, sagte Moore.

Stattdessen zerfällt der Kunststoff, wenn er den Wirbel erreicht, in der Regel in winzige Stücke und erzeugt so etwas wie eine Plastiksuppe mit unterschiedlichen Konzentrationen, sagte er. Fische nehmen das Material auf und es wandert in der Nahrungskette nach oben. Ein Großteil des Plastiks, das seine Forscher zurückgewinnen, sei ein bis zwei Millimeter oder nur ein winziger Bruchteil eines Zolls.

White, mit Oregon State, räumte ein, dass sie nicht das gesamte Plastik im Wasser aufgefangen haben.

Es gibt sicherlich eine Menge Plastik, das es durch die Netze geschafft haben könnte, sagte sie.

Moore, dessen Schiffskamerad 2008 auf Whites Reise war, wendet sich ebenfalls gegen Whites Herausforderungen bezüglich des Ausmaßes des Problems.

Was ist ein Garbage-Patch? er hat gefragt. Sind es 1 Million Partikel pro Quadratkilometer? Sind es 300.000 Partikel pro Quadratkilometer? Sind es 10.000? Das Zeug wird dünner, wenn Sie an die Ränder kommen. Und der winzige Plastikmüll erstreckt sich dennoch in unterschiedlichen Konzentrationen von Japan bis Kalifornien, sagte Moore.

Whites Analyse von Meeresmüll zitiert auch Forschungen der Woods Hole Oceanographic Institution in Mass., die ergaben, dass die Menge an Meeresmüll, zumindest im Atlantik, seit Mitte der 1980er Jahre nicht zugenommen hat.

Moore sagte, dass dies zwar im Atlantik zutreffen mag, wo Umweltvorschriften in angrenzenden Industrieländern den Fluss von Plastikmüll eingedämmt haben, dies jedoch bei Müllflecken in ähnlichen Wirbeln auf der ganzen Welt nicht der Fall ist.

Er sagte, dass vorläufige Untersuchungen von Algalita eine Zunahme der Plastikakkumulation im pazifischen Wirbel sowie ähnlichen Wirbeln vor den Küsten von Entwicklungsländern wie Indien, Chile und Südafrika zeigen, wo die Umweltvorschriften nicht so streng sind wie in den Industrieländern.

White behauptet, dass die besten Daten zu dieser Herausforderung benötigt werden, um wirksamer für die Reduzierung der Plastikverschmutzung in den Ozeanen zu sein.

Moore stellt diese Position jedoch sogar in Frage.

Jeder möchte lernen und stehen bleiben, bevor sie etwas dagegen unternehmen, sagte er. Meine Güte, sie beenden ihre Aussagen immer mit der Aussage „Plastik gehört nicht ins Meer“.

Nun, wenn das der Fall ist, halten wir es aus dem Ozean heraus. Wir müssen nicht auf weitere Daten warten.

Suzanne Bohan befasst sich mit Wissenschaft. Kontaktieren Sie sie unter 510-262-2789. Folge ihr unter Twitter.com/suzbohan .


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