Als aufstrebender Musiker, der in den späten 1950er Jahren in Oklahoma City aufwuchs, hätte Chester Thompson einen Deal mit dem Teufel gemacht, um Zugang zu einer elektrischen Orgel zu bekommen. Aber es stellte sich heraus, dass die New Hope Baptist Church der Stadt viel bequemer war und er nicht einmal seine Seele verkaufen musste.

Thompson schleudert Soulmusik von der Orgelbank, seit er als Hammond B3-Meister mit Tower of Power in der Blütezeit der 1970er Jahre nationale Aufmerksamkeit erlangte. Mit Santana (1983-2009) war er ein Vierteljahrhundert lang unterwegs und leistete wichtige Beiträge zum Smash-Album Supernatural.

Als ich aufwuchs, war die Schule oder die Kirche der einzige Ort, um eine Hammond-Orgel zu finden, also fing ich an, in der Kirche zu spielen, erinnert sich Thompson telefonisch von seinem Haus in Millbrae aus. Die Kirche hatte großen Einfluss auf meinen Stil, aus dem sich alles entwickelte.



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Thompson war seit dem Verlassen des Santana-Molochs größtenteils außer Sichtweite. Seinen ersten Auftritt in einem Nachtclub unter seinem eigenen Namen seit der Nixon-Administration hat er im Fairmont's Club Regent im Rahmen der Mittwochabend-Konzertreihe San Jose Jazz. Das von Pete Fallico organisierte Third Annual Jazz Organ Fellowship ist eine Hommage an die B3-Legende Dr. Lonnie Smith, eine bedeutende Orgelstimme seit den frühen 1960er Jahren. Das Konzert bietet auch die Feet 'n' Fingers-Combo des Organisten Chester Smith und besondere Gäste.

Ich erinnere mich an Lonnie von damals mit George Benson, sagt Thompson. Wir hatten Anfang des Jahres ein kleines Treffen bei Pete Fallico, spielten nur Duette auf diesen wunderschönen B3s in Petes Haus und wir hatten diese großartige Chemie. Lonnie ist etwas anderes. Es gibt nicht mehr viele, die in dieser Zeit auftauchten.

Thompson trat in die Fußstapfen von Jimmy Smith, der Mitte der 1950er-Jahre die Orgel von einem Jazz-Neuheitsinstrument in eine populistische Kraft verwandelte, bevor er sich als wichtiger Bestandteil des East Bay-Sounds von Tower of Power einen Namen machte. Wie viele junge Musiker begann Thompson damit, sich seine Lieblingssoli zu merken und jede Note von Smiths klassischem Blue Note-Track The Sermon zu lernen. Er schenkte auch Don Patterson große Aufmerksamkeit, der einen von Bebop geprägten Klang verfeinerte, nachdem er Jimmy Smith gehört hatte und 1956 den B3 aufnahm.

Nach einer Weile hatte ich das Gefühl, ich sollte mich selbst finden, sagt er. Ich hörte jedem zu – jedem, der etwas zu sagen hatte – John Coltrane, Charlie Parker und allen dazwischen. Ich habe Johnny Griffin geliebt. Ich war wie ein Schwamm und versuchte alles aufzusaugen.

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Als Teenager in Oklahoma spielte Thompson einen Ruf als aufstrebendes Talent, dass der erfahrene Los Angeles-Saxophonist Rudy Johnson ihn 1966 für ein Trio rekrutierte in San Francisco niedergelassen.

Sein einziges Album als Gruppenleiter nahm er 1971 für das Black Jazz-Label Powerhouse auf, eine LP, die heute ein Sammlerstück ist (Angebot für 175 US-Dollar bei eBay). Er spielte in der ganzen Region, aber 1973 arbeitete er für die Bank of America, nachdem er von den Strapazen des ständigen Tourneens sauer geworden war.

Auf die Musikszene kann man sich nicht verlassen, sagt Thompson. Man muss ein junger Mann sein, um diese Art von Touren zu machen, den B3 herumzuschleppen und in diesem kleinen Van in Feldbetten zu leben.

Dann kam der Gig mit Tower of Power, der Thompson ein Jahrzehnt lang zuverlässige Arbeit leistete. Aber in den frühen 1980er Jahren wurden die Dinge für die hornbetriebene Combo langsamer. Er hegte immer noch große Ambitionen und nahm 1983 den Ruf von Santana an, trat der Band als zweiter Keyboarder bei und spielte neben Tom Coster Wurlitzer, Yamaha, Synthesizer und ein bisschen B3.

Thompson hatte seinen ersten Auftritt als Santana-Album auf der pop-orientierten LP Beyond Appearances von 1985 und war dann mittendrin, als die Band 1987 mit der feurigen Latin-Rock-Session Freedom wieder in Form kam. (Im selben Jahr war Carlos Santana mit dabei Thompson prominent auf seinem Soloalbum Blues for Salvador.)

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Während die Band immer eine starke Fangemeinde unterhielt, katapultierte der phänomenale Erfolg von 1999's gastgeladenem Supernatural Santana zurück in die Reihen der Top-Acts. Der Erfolg war erfreulich, aber für Thompson war der größte Nervenkitzel die Möglichkeit, mit seinen musikalischen Helden zusammenzuarbeiten.

Wir haben bereits vor vielen Leuten gespielt, aber nach 'Supernatural' war der Übergang erstaunlich, sagt Thompson. Wenn er an seine Lieblingsgigs zurückdenkt, fügt er hinzu: Mein größtes Highlight war die Zusammenarbeit mit Wayne Shorter und Herbie Hancock. Das ist etwas, das ich immer schätzen werde.

Chester Thompson

In der dritten jährlichen Jazz Organ Fellowship Tribute to Dr. Lonnie Smith
Wann: 19:30 Uhr Mittwoch
Wo: Club Regent, Fairmont San Jose,
170 S. Markt St.
Eintritt frei;
408-288-7557,
www.sanjosejazz.org

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