Ungefähr 5.000 Meilen über dem Pazifischen Ozean brach die Erde mehr als 24 Meilen unter dem Meeresboden aus – das fünftstärkste Beben, das jemals aufgezeichnet wurde – und entfesselte einen riesigen Wellenzug in Richtung Nordamerika.

Es war 21:46 Uhr. Am Donnerstag in Kalifornien wussten Tsunami-Experten genau, wann Japans Wasserwand mit der Geschwindigkeit eines Düsenflugzeugs die Westküste treffen würde.

Die Frage war, was würde es tun, wenn es hier ankam?



Ein neues System von Sensoren und Bojen, das im Pazifik schwimmt, warnte Wissenschaftler erfolgreich auf die Stärke des Erdbebens der Stärke 8,9 und verfolgte dann die Route des Tsunamis über den Ozean.

Aber für Wissenschaftler wird die nächste Herausforderung darin bestehen, vorherzusagen, wie sich Tsunamis verhalten werden, sobald sie eintreffen.

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Tsunamis sind eine Reihe von Wellenzügen unterschiedlicher Größe und Stärke. Sie werden stark von der verborgenen Unterwasserlandschaft jeder Region beeinflusst, die starke Strömungen erzeugen kann, die ziehen, drücken und wirbeln.

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Die Vorhersage war in Bezug auf die Zeit, die es braucht, um unsere Küste zu erreichen, sehr genau, aber nicht in Bezug auf die Amplitude, sagte der Ozeanograph des US Geological Survey, Guy Gelfenbaum. Es gibt viele Faktoren, die bestimmen, wie groß die Wellen sein werden.

Dinge wie Hafenorientierung, felsige Riffe … das sind Merkmale, die wir gerade erst verstehen. Die Wissenschaftler wussten also, dass der erste Anstieg gegen 8 Uhr morgens eintreffen würde – genau nach Plan.

In Santa Cruz wurden Boote von Liegeplätzen gerissen, während die Wellen entlang der Küste von San Mateo County ihren Schlag auf den Strand nur verstärkten. In Crescent City wurde der Hafen plötzlich leer, dann wurden mindestens drei Dutzend Boote zerquetscht. Ein Mann, der an einem Strand an der Mündung des Klamath-Flusses Fotos machte, wurde ins Meer gespült – möglicherweise erst zum zweiten Mal, dass ein Tsunami in den kontinentalen Vereinigten Staaten einen Todesfall verursachte. Boote am Avila Beach in San Luis Obispo kippten und wälzten sich wie Badewannenspielzeug. Durch Ebbe konnten größere Schäden abgewendet werden.

„Wasser beschleunigt“

Wissenschaftler wissen im Allgemeinen, dass die Tiefe, Ausrichtung und Konfiguration einer Küstenlinie die Auswirkungen eines Tsunamis beeinflusst – was erklärt, warum die Häfen von Crescent City und Santa Cruz am stärksten betroffen waren.

Kaliforniens nördlichste Spitze ist besonders anfällig für Tsunamis, da sie direkt westlich des Mendocino Escarpment liegt, einem erhöhten Rücken auf dem Meeresboden, der zwischen zwei Ozeanplatten liegt und Wellenenergie auf nahe gelegene Küstenstädte leitet.

Es fungiert als „Wellenleiter“, der sie in den Hafen des flachen Hafens von Crescent City führt, sagte der USGS-Wissenschaftler Eric Geist. Welle um Welle stapelt sich.

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In Santa Cruz, als der Tsunami in den Hafen eindrang, konzentrierte sich das Wasser, da die Einfahrt eng ist. Das Wasser beschleunigte sich und bewegte die Boote und Docks herum und beschädigte sie. Die Festmacherleinen seien nicht dafür ausgelegt, sie zu halten, sagte Gelfenbaum.

Aus diesem Grund versuchen Wissenschaftler, die detaillierte Forschung durchzuführen, die erforderlich ist, um lokale Messungen zu erstellen, die das Tsunami-Verhalten genauer vorhersagen würden.

1964 tötete ein Tsunami, ausgelöst durch ein Erdbeben vor Anchorage, Alaska, elf Menschen in Crescent City. Vier weitere starben an anderer Stelle bei diesem Tsunami, dem einzigen Ereignis dieser Art vor Freitag, das in den kontinentalen Vereinigten Staaten zu Todesfällen führte.

Tsunamis werden durch Erdbeben verursacht, die in einer Subduktionszone erzeugt werden, in der eine ozeanische Platte durch plattentektonische Kräfte in den Erdmantel gedrückt wird. Die Reibung erzeugt Stress, und dann bricht die darüber liegende Platte und schnappt – wodurch eine riesige Wassersäule verdrängt wird.

Es gibt eine Tauchbewegung des Meeresbodens unter der nordjapanischen Insel, sagte USGS-Wissenschaftler Steve Kirby.

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Es war eine indonesische Subduktionszone, in der ein Erdbeben im Dezember 2004 einen Tsunami verursachte, der eine Viertelmillion Menschen tötete.

Lokale Fehler unterscheiden sich

Im Gegensatz dazu sind unsere lokalen Verwerfungen – San Andreas, Calaveras und Hayward – Streichverwerfungen, vertikale Verwerfungen, bei denen zwei horizontale Platten aneinander vorbeigleiten. Obwohl sie gleichermaßen destruktiv sind, erzeugen sie keine große Wasserverdrängung.

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Unsere nächste Subduktionszone befindet sich in Nordkalifornien, vor der Küste von Oregon und Washington.

Vieles hat sich seit 2004 verändert, als Wissenschaftler hilflos zusahen, weil ihre mathematischen Modelle nicht schnell genug eine Warnung produzierten, um die massive Tragödie in Indonesien zu verhindern.

Jetzt überträgt ein System von Unterwassersensoren, das Änderungen des Wasserdrucks erkennt, diese Informationen an Bojen – und dann an Wissenschaftlerteams mit Computerbänken.

Doch selbst das gut vorbereitete Japan in der Nähe des Epizentrums hatte nicht genug Zeit, um Trümmer und Tod abzuwenden.

Diese Welle ist nicht wie eine Sturmwelle oder eine Windwelle, die überstürzt und nach 5-10 Sekunden wieder weg ist, sagte Gelfenbaum. Diese Welle hat viele, viele Minuten Wasser hinter sich. Sie bekommen also vier Fuß Wasser, aber es kommt für 10, 15 Minuten. Es überschwemmt weiter. Es ist eine große Wassermenge. Es stürzt nicht ab und verschwindet.

Die Associated Press hat zu diesem Bericht beigetragen.


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