EINSTELLEN DER AUFZEICHNUNG GERADE (Hrsg. 27.04.2011, Seite A2)
Eine Geschichte über den Verlust der Finanzierung von SETI hat die Rolle des Allen Telescope Array im Film Contact falsch dargestellt. Das in diesem Film gezeigte Teleskoparray war das Very Large Array in New Mexico, nicht das Allen Telescope Array.


Wenn E. T. Erde anruft, bekommt er ein Trennsignal.

Da ihm das Geld fehlt, um seine Betriebskosten zu bezahlen, hat das SETI-Institut von Mountain View das renommierte Allen Telescope Array, ein Feld von Radioschüsseln, das den Himmel nach Signalen außerirdischer Zivilisationen absucht, den Stecker gezogen.



In einem Brief an die Spender vom 22. April sagte Tom Pierson, CEO des SETI-Instituts, dass das Array letzte Woche wegen unzureichender staatlicher Unterstützung in einen sicheren, aber nicht funktionierenden Winterschlaf versetzt wurde.

Das Timing könnte nicht schlechter sein, sagen SETI-Wissenschaftler. Nach Jahrtausenden des Nachdenkens gaben Astronomen in diesem Frühjahr bekannt, dass 1.235 neue mögliche Planeten von Kepler, einem Teleskop auf einem Weltraumsatelliten, beobachtet wurden. Sie sagen voraus, dass Dutzende dieser Planeten die Größe der Erde haben werden – und einige werden sich in der bewohnbaren Zone befinden, wo die Temperaturen für flüssiges Wasser genau richtig sind, eine Voraussetzung für Leben, wie wir es kennen.

Es gibt eine große Ironie, sagte SETI-Direktorin Jill Tarter, dass wir in einer Zeit, in der wir so viele Planeten zum Anschauen entdecken, nicht die Betriebsmittel haben, um zuzuhören.

SETI Senior Astronom Seth Shostak verglich die Aussetzung des Projekts damit, dass die Niña, Pinta und Santa Maria ins Trockendock gebracht wurden. … Hier geht es um Exploration, und wir wollen das Ding betriebsbereit halten. Es ist nicht gut, es im Leerlauf zu haben.

Wir haben die Funkantennen aufgestellt, aber ohne Betriebsmittel können wir sie nicht betreiben, fügte er hinzu. Ehrlich gesagt, wenn jeder nur 3 zusätzliche Cent auf seine 1040 Steuerformulare einzahlt, könnten wir herausfinden, ob wir kosmische Gesellschaft haben.

Die Mission des SETI-Instituts ist es, den Ursprung, die Natur und die Verbreitung des Lebens im Universum zu erforschen. Dies ist eine tiefgreifende Suche, glaubt sie, weil sie unseren Platz unter den Sternen erklärt.

Das Programm, das sich auf dem Land der US-Forstverwaltung in der Nähe von Mount Lassen befindet, verwendet Teleskope, um nach etwas Außergewöhnlichem zu lauschen – etwa einer numerischen Sequenz von Piepsern oder einem knisternden Dialog aus einer außerirdischen Version eines körperlosen Charlie, der mit seinen Engeln spricht. Das gesamte Programm wurde aufgesetzt, um zu beweisen, was einst undenkbar schien: Im Universum sind wir nicht allein.

Mangel an Finanzierung

Aber die Finanzierung von SETI bereitet E.T.-Suchern seit langem Kopfschmerzen. Die NASA finanzierte einige frühe Projekte, aber 1994 überzeugte Senator Richard Bryan aus Nevada den Kongress, dass es die Kosten nicht wert war, nannte es die Große Marsjagd und beschwerte sich, dass keine einzige fliegende Untertasse die FAA-Zulassung beantragt hatte.

Eine erfolgreiche private Finanzierung kam jedoch von Spendern wie dem Microsoft-Mitbegründer Paul Allen, wodurch SETI 50 Millionen US-Dollar für den Bau der 42 Gerichte aufbringen konnte.

Geplant war der Bau von 350 einzelnen Funkantennen, die alle zusammen arbeiten. Aber was jetzt fehlt, sind Mittel, um die täglichen Kosten für den Betrieb der Gerichte zu decken.

Dies liegt in der Verantwortung des Radio Astronomy Laboratory der UC Berkeley, aber einer der wichtigsten Geldgeber der Universität, die National Science Foundation, stellte nur ein Zehntel seiner vorherigen Unterstützung bereit. Inzwischen hat auch der Bundesstaat Kalifornien die Finanzierung gekürzt.

Laut Tarter werden in den nächsten zwei Jahren etwa 5 Millionen US-Dollar benötigt. Sie hofft, dass die US Air Force helfen wird, denn das Array kann verwendet werden, um satellitengefährdende Trümmer im Weltraum aufzuspüren. Aber auch dort sind die Budgets knapp.

Astronomen trauern

Pfennige in einer Tüte Wasser Mythbusters

Das Allen-Array ist nicht die einzige Radioteleskop-Einrichtung, die für SETI-Suchen verwendet werden kann. Aber es ist das Beste; anderswo müssen sich Wissenschaftler Zeit an anderen Teleskopen leihen.

In der Zwischenzeit werden andere SETI-Projekte weitergeführt, wie der setiQuest Explorer ( www.setiquest.org ), eine Anwendung, die es freiwilligen Bürgerwissenschaftlern ermöglicht, in vorhandenen Daten nach Mustern zu suchen, die von bestehenden Algorithmen möglicherweise übersehen wurden. Durch eine neue Partnerschaft mit Galaxy Zoo ( www.galaxyzoo.org ) läuft dieses Projekt in Echtzeit, sodass Entdeckungen sofort nachverfolgt werden können.

Astronomen der Bay Area betrauerten die Unterbrechung des SETI-Programms und äußerten sich besorgt über die Zukunft.

Rob Hawley von der Peninsula Astronomical Society nannte es unglücklich. Das Allen-Zielfernrohr war ein wunderbares Experiment. … Hubble bekommt die ganze Presse, aber es gibt viele Einschränkungen.

Die Amateurastronomin Sarah Wiehe von Palo Alto sagte, dass es für uns von Bedeutung war, zu wissen, dass SETI da ist. Dies ist ein Rückschlag.

Wenn wir ein entferntes Signal verpassen, fügte sie hinzu, wäre das ein schrecklicher Verlust.

was es bedeutet

Die Mission von SETI, die Verbreitung von Leben im Universum zu erforschen, einschließlich etwa 1.235 kürzlich entdeckter möglicher Planeten, ist laut Wissenschaftlern gefährdet.

Was kommt als nächstes

Das Programm benötigt in den nächsten zwei Jahren etwa 5 Millionen US-Dollar, um die Teleskopanlage zu unterstützen.

Online-Extra

Um mehr über SETI und seine Programme zu erfahren, gehen Sie zu www.seti.org .


Tipp Der Redaktion