OAKLAND – Das Haus des Herrn liegt versteckt zwischen einem Nagelstudio und einem Tabakladen in der East 18th Street.

Es befindet sich auch in einem verlassenen Washington Mutual am Eastmont Town Center, es ist zwischen einem Spirituosengeschäft und Lemo’s Shoe Shine Parlour auf International gequetscht und befindet sich an der Stelle einer stillgelegten Zweigbibliothek am MacArthur Boulevard. Dies sind nur einige von Dutzenden von sogenannten Storefront-Kirchen, die Oakland von Ost nach West, Fruitvale und Chinatown verteilen und oft in den unruhigsten Straßen der Stadt stationiert sind. Einige haben kaum mehr als ein Schild in einem Fenster und nur eine Handvoll Mitglieder. Andere sind große Kirchen in Wartestellung, bereit zu wachsen und an größere Orte zu ziehen.

Und in diesen Lobpreis- und Gebetsnischen wird klar, dass eine Kirche nicht nach ihrem Gebäude beurteilt werden kann – dass die Präsenz einer höheren Macht auf ehemalige Schönheitssalons, aufgegangene Banken und gescheiterte Restaurants ebenso sicher sein kann wie auf hoch aufragende Kathedralen, Tempel und Moscheen mit goldenen Kuppeln.



Das Gebäude sei nicht die Kirche, sagte Rev. Elexie Berri von der Victory Mission Church in der East 18th Street. Wir sind die Kirche, sagte sie. Das Volk ist die Kirche.

Bescheidene Gotteshäuser

Das Victory befindet sich in einem abgenutzten Gebäude aus den 1970er Jahren, dessen Äußeres sowohl uninspiriert als auch zweckmäßig ist. Das Gebäude beherbergte einst ein Postunternehmen und vorher noch etwas – vielleicht noch ein Nagelstudio, aber niemand kann sich genau erinnern – und davor noch etwas anderes. Es gibt keinen Kirchturm als Leuchtfeuer der Seligkeit, kein Buntglas, kein Schnickschnack. Das einzige Zeichen einer inneren spirituellen Präsenz ist ein kleines Banner im Fenster mit dem Kirchennamen.

Im Inneren gibt es leere weiße Wände, abgewetzte Linoleumböden und fluoreszierende Deckenlampen, deren Blendung durch die Morgensonne etwas gemildert wird, die durch den weißen Stoff über den Spiegelglasfenstern sickert. Frische Blumen ruhen auf dem Podium. Links stehen ein paar Holzbänke, begleitet von Reihen von etwa zwei Dutzend blaugrünen Bürostühlen, die vielleicht eher im Wartebereich des DMV zu Hause sind.

Es gibt Menschen – mittleren Alters, Senioren, Teenager, kleine Kinder – zunächst etwa ein Dutzend, aber um 11 Uhr morgens fast 20 Uhr an diesem kühlen Sonntagmorgen, die den Kopf senken und die Hände heben, um alles, was der Prediger sagt, herzlich zu entschuldigen.

Aus einem Hinterzimmer ist Berri in einem lila Satinanzug aufgetaucht. Sie ist eine Urgroßmutter mit kupferblondem Haar an den Schultern, einer Drahtbrille und einem zierlichen goldenen Kreuz um den Hals. Sie begrüßt Mitglieder und Fremde gleichermaßen mit Umarmungen und einem Lächeln.

Sie legte einen Arm um einen Teenager, der gerade mit seinen Eltern angekommen war, führte ihn zu einer Bank und kniete vor ihm nieder. Er ist krank. Sieh dir dieses Kind an, sagte sie der Versammlung. Wir werden jetzt anhalten und für ihn beten. Alle, zeigen Sie mit Ihrer rechten Hand auf ihn. Sie senkte den Kopf und hob die Hände. Vollständige Heilung und vollständige Befreiung, Herr Jesus, jetzt beten wir.

Hier dort

Die Stadt hat keine genaue Anzahl von Kirchengemeinden, die große Kirchengruppen nicht von kleinen unterscheiden, aber sie machen sicherlich eine Fülle von Oaklands religiösen Organisationen aus.

Entlang des International Boulevard von der Hegenberger Road bis zur Grenze von San Leandro gibt es eine oder zwei große traditionelle Kirchen – und mehr als 14 kleine, die ehemalige Schuhgeschäfte, Taquerias oder Barbershops besetzen. Mindestens ein weiteres Dutzend kann entlang derselben Blöcke auf dem MacArthur Boulevard gefunden werden, wobei jeder Prediger mit seiner eigenen Botschaft und seinem eigenen Stil eine Anhängerschaft anzieht.

Schaufensterkirchen sind nichts Neues, ein urbanes Phänomen aus dem frühen letzten Jahrhundert, als viele Afroamerikaner in den Norden wanderten und ihre eigenen Kirchen in gemieteten verlassenen Ladenfronten in benachteiligten Stadtteilen errichteten.

Heute gibt es Schaufensterkirchen fast jeder Konfession, jeder Ethnie. Mit ihrem steuerbefreiten Status sind sie in manchen Städten verpönt, wo die Beamten lieber sehen, dass Einzelhandelsflächen Einnahmen bringen. Solche Bedenken wurden in der Vergangenheit in Oakland geäußert, wurden aber schnell unterbunden.

Oakland liebt seine Kirchen, und einige sagen, dass religiöse Gruppen nicht nur spirituellen Bedürfnissen dienen, sondern auch physischen, indem sie Kleidung und Nahrung zur Verfügung stellen. Darüber hinaus bleiben in der aktuellen Wirtschaft viele weitere Ladenfronten leer, und eine Kirche, die Miete zahlt und einem ansonsten toten Gebäude Leben einhaucht, ist ein Plus.

Sie leisten wirklich großartige Arbeit im Dienst an der Gemeinde, sagte Larry Reid, Ratsmitglied von Oakland, dessen Bezirk East Oakland viele dieser Kirchen umfasst. Sie sind oft nachts draußen und arbeiten mit Obdachlosen. Wenn es Morde gibt, gehen sie raus und gehen durch die Gegend, um die Bewohner zu trösten. Das ist viel wert.

Himmlische Ökonomie

Eine kleine Kirche zu leiten kann eine demütigende Erfahrung sein. Nur wenige Pastoren leben von ihrer Herde, und Berri ist der Beweis dafür. Wie wir die Miete bezahlen, keine Ahnung, sagte sie. Aber ich sage Ihnen, wir haben in den anderthalb Jahren, in denen wir in diesem Gebäude waren, keinen Monat verpasst. Der Herr hält die Türen offen.

Spenden helfen von den 25 bis 30 ordentlichen Mitgliedern der Victory Mission und von Berri selbst, die Steuererklärungen erstellt und Vollzeit im Computer-Lernzentrum in der Wohnsiedlung Acorn in West Oakland arbeitet. Sie zahlt jeden Monat drei Mieten, sagte sie: ihre eigene, die ihrer Mutter in einer Pflegeeinrichtung und die der Kirche – und nicht in dieser Reihenfolge. Meine Miete kommt zuletzt, sagte sie.

Berri wuchs in Oakland auf, wurde im Alter von 12 Jahren in der Faith Tabernacle Church getauft und diente bis Ende der 1980er Jahre in der Church of God in Christ. Sie hat die Victory Mission vor fast 17 Jahren aus ihrer Wohnung heraus gegründet, nachdem sie die Worte „Lehren Sie die Menschen“ gehört hatte.

Sie lässt ihr Telefon im Notfall immer eingeschaltet und verteilt am Samstagmorgen kostenlos Kleidung und Essen. Berri veranstaltet Hochzeiten und Beerdigungen, und Victory hat jedes Jahr im Juli eine Massentaufe im großen Außenpool von Acorn. Weiß gekleidete Pastoren standen am Pool und begrüßten 80 Personen.

Es steht jedem offen, sagte sie. Jede Konfession. Sie müssen keiner Kirche angehören. Hier gibt es keine Aufteilung. Wir sind alle Kinder Gottes.

Suchen und Finden

Es ist der Geist, der mich zu jeder Kirche führt, sagte ein Mann namens Aaron in einem rostfarbenen Anzug und rauchte eine Zigarette unter der verzogenen Markise vor dem Church in the Way Ministry im Young Voice Mission Ministry in der 80th Avenue und International . Es ist eine kurze Schaufensterfront aus Steinen, die von Star Discount Liquor und Lemo's Shoe Shine flankiert wird. Ein Schild auf dem Gebäude verkündet, dass Jesus Liebe ist.

Ich war überall in allen möglichen Kirchen, sagte Aaron. Ich bin hier seit einigen Monaten Mitglied. Der Geist führt mich herum.

Die Intimität und Zurückhaltung dieser Kirchen spricht oft diejenigen an, die nach Antworten suchen und vielleicht versuchen, ihr Leben umzukrempeln. Aaron beendete seinen Rauch und ging wieder hinein. Der überkonfessionelle Dienst wurde bereits in einem hinteren ehemaligen Büro eines ehemaligen Restaurants und davor eines Schönheitssalons durchgeführt.

Das Zimmer hatte eine Holzvertäfelung und einen ausgefransten grauen Teppich, einige Nähte wurden mit Klebeband zusammengehalten. In einer Ecke stand ein Klavier, in einer anderen Schlagzeug. In Reihen von braunen Bürostühlen saßen etwa 18 Gemeindeglieder, einige in Sonntagskleidung, andere in Jogginghosen und Jeans.

Madalynn Peterson, stellvertretende Pastorin, stand in einem schwarzen Mantel mit samtigem Schnitt und zurückgebundenem Haar am Rednerpult und lächelte, während sie sprach. Hat Gott Sie wissen lassen, dass Sie von Ihm persönlich geliebt werden? Er ist diese Art von Daddy, weißt du, ein Daddy, der will, dass niemand verloren geht.

Peterson, seit 34 Jahren religiöser Sender, ist Gründer von Gospel Search TV Ministries mit einer Internet- und Kabelsendung. Sie ist auch leitende Pastorin in einer Kirche in Antiochia, wo sie lebt.

Viele Male kamen Menschen aus verschiedenen Stolpersteinen und erholten sich von verschiedenen Dingen, sagte sie. Sie wollen diese zusätzliche Zuneigung, die der Einzelunterricht in einer kleineren Gruppe geben kann. Die riesigen Gemeinden – das ist für manche Leute richtig. Aber für andere können sie sich in den Ritzen verloren fühlen.

Gottes Haus sei nicht immer eine verkleidete Situation, sagte sie.

Große Kirche, kleiner Ort

Die Kingdom Builders Christian Fellowship hat eine blühende Mitgliedschaft von mehr als 150 Personen. Ist Zustand Facebook , hat ein professionelles Soundsystem und Musiker, Flachbild-TVs blinken die Worte zu den Hymnen. Sie können sogar eine Telefonkonferenz in das Heiligtum einberufen, wenn Sie mittwochs kein Bibelstudium machen können.

All dies geschieht in einer ehemaligen Bank.

Im vergangenen April zogen Kingdom Builders unter der Leitung von Rev. L.J. Jennings in das alte Washington Mutual an der 73rd Avenue und MacArthur, einem zweistöckigen Gebäudekubus aus den 1970er Jahren, gegenüber dem Eastmont Town Center.

Dies ist eine schwierige Ecke, sagte Jennings, ein schlanker, energischer Mann in lässigem gestreiftem Hemd und Khakihosen, Bibeln auf seinem Schreibtisch in seinem Büro im Obergeschoss ausgebreitet, wahrscheinlich der ehemalige Arbeitsplatz des Bankmanagers. Wir sind nur einen Block von der Stelle entfernt, an der die Polizisten getötet wurden (2009). Aber wir helfen, es zu ändern, bringen Liebe hierher, sagte er.

Im Erdgeschoss wurde der alte Bankschalterbereich mit einer Bühne, goldenen Wänden und Zierleisten umgestaltet. Sänger führen die etwa 50-köpfige Gruppe in einem bewegenden Gospel-Rock-Song an. Die Kirche zählt derzeit mehr als 160 Mitglieder mit einem Ziel von 500 und hat Pläne für ein Dream Center mit Unterkünften und Ausbildung für Bedürftige.

In der Kirche gehe es nicht darum, in diese vier Wände zu kommen und die Predigt zu loben und zu hören, sagte Jennings der Gemeinde. Kirche ist das, was man tut, wenn man diese vier Wände verlässt. Wir sind nicht daran interessiert, eine Kirche zu bauen. Wir sind daran interessiert, ein Ministerium aufzubauen.

Eine auferstandene Bibliothek

Zu den ersten Dingen, die Sie in der Galatians Ministry Baptist Church bemerken, gehören die Bücherregale an den Wänden, die in kräftigem Blau gestrichen und mit Fotografien und Kerzen übersät sind.

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Das sind die Originalregale aus der Elmhurst-Bibliothek, sagte Rev. Jeremiah Captain mit seiner tiefen, dröhnenden Stimme. Wir wollten diese Geschichte der Bibliothek respektieren. Also behalte ich die bei.

Galatians ist seit einem Dutzend Jahren auf dem MacArthur in der 79th Avenue, einem gedrungenen beigefarbenen Gebäude mit weißen Jalousien über den Glasfenstern und kleinen ausgeschnittenen Papierkreuzen in jeder Scheibe. Im Inneren sind die Regale und der Altar mit Seidenblumen geschmückt und mit rotem und goldenem Stoff drapiert. Zehn Holzbänke mit kastanienbraunen Kissen füllen die Mitte des Raumes unter einer hohen Decke und einem Oberlicht.

Captain kommt, in traditionellem Schwarz mit weißem Kragen gekleidet, und der Raum scheint sich sofort mit fast 20 Personen zu füllen. Wie bei den meisten Predigern hat Captain einen anderen Job. Oder zwei. Er ist seit mehr als 30 Jahren zugelassener Versicherungsvertreter und arbeitet nebenbei für eine Leichenhalle, fährt Limousinen und hilft bei der Bestattungsleitung.

Er wuchs in der Kirche auf – fast sogar dort geboren. Sein Vater begann vor 54 Jahren mit Galatians in West Oakland, und eines Sonntags, als sein Vater predigte, begann seine Mutter mit den Wehen. Sie mussten den Dienst einstellen und alle gingen ins Krankenhaus. Ich wurde ungefähr eine Stunde später geboren, sagte er.

Die Kirche veranstaltet einmal im Monat ein Gemeindeernährungsprogramm, und Captain sagt, dass er in seiner Zeit dort 6.000 Mahlzeiten serviert haben muss. Er war letzten Monat damit beschäftigt, einen Kontakt zu finden, um Vorräte nach Japan zu schicken.

Sie sollten den Herrn ohne Kirche anbeten können, sagt er seiner Gemeinde. Ich kann den Herrn an einer Ampel anbeten. Kirche bist du, wenn du Menschen hilfst. Wenn 150 Leute eine warme Mahlzeit bekommen, ist das die Anbetung. Jemand sagt: ‚Halleluja!‘


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