IN EINEM INTERVIEW mit der Los Angeles Times vor 20 Jahren sprach Sidney Poitier, der erste schwarze Superstar und der erste, der den Hauptdarsteller-Oscar (für Lilies of the Field von 1963) gewann, über die extremen Vorurteile und Nöte, denen schwarze Künstler in den 1920er Jahren ausgesetzt waren , 30er und 40er Jahre.

Die Jungs, die mir Vorläufer waren, wie Canada Lee, Rex Ingram, Clarence Muse und Frauen wie Hattie McDaniel, Louise Beavers und Juanita Moore, waren furchtbar eingesperrt, sagte Poitier damals. Sie waren hauptsächlich Dienstmädchen und Stallleute und Butler. Aber irgendwie haben sie mir den Boden bereitet.

Hier sind drei bahnbrechende afroamerikanische Schauspieler, die sich bemühten, filmische Stereotypen zu durchbrechen, manchmal erfolgreich, manchmal nicht. (Ironischerweise wurden keine Minderheiten für wichtige Auszeichnungen für die diesjährigen Oscars nominiert, die während des Black History Month am 27. Februar verliehen werden.)



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Louise Biber (1902-1962)

Wie die meisten schwarzen Schauspielerinnen wurde Beavers dazu degradiert, Dienstmädchen, Diener und sogar Sklaven zu spielen (im wirklichen Leben war sie ein Dienstmädchen der Schauspielerin Leatrice Joy). Aber sie hatte die Chance, in einer ernsthaften Rolle in Imitation of Life mit Claudette Colbert von 1934 zu glänzen. In dem Melodram spielte Beavers Delilah Johnson, eine Haushälterin und Köchin, deren Arbeitgeber (Colbert) sie in eine Tante Jemima-artige Berühmtheit verwandelt. Doch Delilah hat Probleme mit ihrer hellhäutigen Tochter, die als weiß durchgehen will. Es war das erste Mal im Mainstream-Hollywood-Kino, dass den Problemen einer schwarzen Figur so viel Gewicht beigemessen wurde wie ihren weißen Gegenstücken.

Leider hat Imitation of Life die Qualität ihrer Rollen nicht verbessert. Beavers mochten die Rollen, die sie bekam, vielleicht nicht, aber sie blieb eine der beschäftigtsten schwarzen Schauspielerinnen in Hollywood und trat in Filmen wie 1942's Holiday Inn und 1948's Mr. Blandings Builds His Dream House auf. In dem Biopic The Jackie Robinson Story von 1950 gab sie eine schöne Leistung als Mutter des Baseballspielers. Sie spielte im Fernsehen in der Sitcom Beulah der 1950er Jahre. Sie starb 1962 an einem Herzinfarkt.

Kanada Lee (1907-1952)

Als seine Boxkarriere 1933 endete, nachdem ein Schlag in sein Auge eine Netzhautablösung verursachte, wandte sich Lee 1934 der Schauspielerei zu. Seine erste große Bühnenrolle war Orson Welles’ Voodoo Macbeth von 1936; sie trafen sich wieder für Welles 'Bühneninszenierung von Richard Wrights Native Son aus dem Jahr 1941.

Lee wurde 1944 in Alfred Hitchcocks Thriller Lifeboat als Joe, ein Steward eines torpedierten Schiffs, besetzt. Lee gab eine warme, leidenschaftliche Leistung – er weigerte sich, in dem Dialekt zu sprechen, der afroamerikanischen Schauspielern aufgezwungen wurde. Noch besser war er in dem Boxklassiker Body and Soul von 1947 als Boxer mit einer Hirnverletzung, der von dem Kämpfer, der seine Karriere beendete, als Trainer angestellt wird.

Als lautstarker Bürgerrechtler war er Mitglied mehrerer linker Gruppen und wurde auf der schwarzen Liste Hollywoods als Kommunist bezeichnet. Obwohl er vor dem Ausschuss für unamerikanische Aktivitäten des Repräsentantenhauses keine Namen nannte, berief er eine Pressekonferenz ein, um zu sagen, dass er kein Parteimitglied war. Lee ging mit Poitier nach Südafrika, um 1951 den Film Cry, the Beloved Country zu drehen, aber Hollywood wollte ihn immer noch nicht einstellen. In einem Brief an Walter White von der NAACP schrieb Lee, dass ich es nicht mehr ertragen kann. Ich hole mir eine Schuhputzkiste und setze mich vor das Astor Theatre. Mein Bild spielt vor einem vollen Publikum, und mein Gott, ich kann nicht einen Tag Arbeit bekommen.

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Er starb im Alter von 45 Jahren an einem Herzinfarkt.

Nina Mae McKinney (1912 oder 1913-1967)

Die Sängerin und Schauspielerin verließ mit 13 Jahren ihr Zuhause in South Carolina und zog nach New York, wo sie eine Rolle in der beliebten Broadway-Revue Blackbirds von 1928 bekam. Regisseur King Vidor sah sie im Chor und besetzte sie 1929 in seinem Film Hallelujah, dem ersten All-Black-Sound-Musical, das von einem großen Studio gemacht wurde. McKinney stahl den Film als Verführerin Chick und sorgte mit ihrem Swanee Shuffle-Tanz für Aufsehen.

MGM unterzeichnete einen Fünfjahresvertrag mit ihr, wusste aber nicht, was sie mit der jungen Schauspielerin anfangen sollte, weil die meisten Afroamerikaner in Diener- oder Mammy-Rollen verbannt wurden. Sie trat nur in zwei Filmen auf, 1931 in Safe in Hell und 1935 in Reckless, obwohl ihre Szenen geschnitten wurden und von ihrer Leistung nur noch die Singstimme von Jean Harlow übrig ist.

Wie Paul Robeson und Josephine Baker vor ihr ging sie nach Europa, wo sie als Black Garbo bezeichnet wurde. Als der Zweite Weltkrieg ausbrach, kehrte sie in die USA zurück, heiratete den Jazzmusiker Jimmy Monroe, sang in Clubs und drehte einige weitere Filme, allen voran Pinky von 1949. In den 1950er Jahren zog sie nach Athen, Georgia, wo sie als Königin der Nacht auftrat. Ende der 1960er Jahre kehrte sie nach New York zurück, trat jedoch nicht mehr auf. Ihr Tod durch einen Herzinfarkt im Jahr 1967 blieb weitgehend unbemerkt.


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