DONG HOI, Vietnam – Das National Geographic-Special schrie die größte Höhle der Welt, die in Vietnam gefunden wurde. Sowohl mein Mann als auch ich setzten uns auf. Wir waren bereits im Januar auf dem Weg nach Hanoi, um an der Hochzeit eines Freundes teilzunehmen und aus erster Hand die Auswirkungen des Asien-Booms seit unserer letzten Reise dorthin im Jahr 1996 zu erleben. Fügen wir es unserer Reiseroute hinzu, wir waren uns einig.

Unsere vietnamesischen Gastgeber in Hanoi haben die Reise nur zu gerne organisiert und waren so aufgeregt, die neuen Höhlenfunde selbst zu sehen. Ihre ganze Familie hat sich uns angeschlossen.

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Da uns auf Reisen in Vietnam anscheinend viel passiert, waren wir uns beim Einsteigen in die 23 Uhr nicht ganz sicher, was wir an unserem Zielort vorfinden würden. Wiedervereinigungs-Express in Richtung Süden von Hanoi. Wir lieben Überraschungen und Vietnam hat viele davon. Wir haben sofort erfahren, dass sechs Erwachsene jeweils ihr eigenes Bett in einem Schlafabteil haben können – sie stapeln sie drei hoch! Das und eine mitreißende Nacht von Texas Hold’em sorgten für eine unvergessliche Zugfahrt.



Um 9 Uhr fuhren wir in Dong Hoi an, der größten Stadt in der verschlafenen nördlichen Zentralprovinz Quang Binh – einer landschaftlich reizvollen, aber oft übersehenen Region 400 Meilen südlich, die die meisten Touristen auf ihren Reisen zwischen Hanoi und Hue, Vietnams kaiserlicher Stadt, die liegt, auslassen weitere 90 Meilen südlich.

Nicht weit von der ehemaligen DMZ-Zone entfernt hat die Region eine interessante Geschichte aus ihrer Zeit als Grenze während des Vietnamkrieges und eine kleine politische Intrige hält bis heute an.

Seit unserer letzten Reise hat der Vietnam-Tourismus Fahrt aufgenommen, angetrieben von der Regierungspolitik und angeheizt durch den Wirtschaftsboom hier und in anderen schnell wachsenden asiatischen Ländern. Infolgedessen können Top-Destinationen überrannt werden (Ha Long Bay sieht heutzutage aus wie Flottenwoche an der San Francisco Bay). Es war Mitte Januar, drei Wochen vor dem vietnamesischen Tet und für viele westliche Touristen Nebensaison, sodass wir nicht weit im Voraus planen mussten. Sommerreisende mögen eine andere Erfahrung machen, aber wir haben Quang Binh als einen charmanten und entspannenden Ort empfunden, der von wunderschönen Stränden, bergigen Dschungeln und natürlich den Verlockungen von Weltklasse-Höhlen unterbrochen wird.

Um ein wenig Spannung zu sparen, sind wir nicht in Son Doong gekommen, die in National Geographic vorgestellte Höhle und laut dem britischen Team, das sie 2009 erkundete, wahrscheinlich die größte der Welt. Bis dahin hielt die Deer Cave in Malaysia den Titel.

Es stellt sich jedoch heraus, dass Sie Ihr eigenes Seil und einen Todeswunsch mitbringen müssen – und die Höhle wird möglicherweise jahrelang nicht offiziell für Touristen geöffnet sein. (Sie können einen Blick in das National Geographic-Magazin vom Januar 2011 und ein Fernseh-Special über NatGeo werfen).

Für einen Moment enttäuscht, stellten wir bald fest, dass es in Quang Binh keinen Mangel an Höhlen gibt. Innerhalb eines Monats nach der Nachricht von Son Doong entdeckte die britische Royal Explorationsgruppe fast zwei Dutzend weitere Höhlen, wodurch sich die Gesamtzahl auf 150 in dem großen Dschungel-Bergreservat erhöht, das als Phong Nha-Ke Bang National Park bekannt ist.

Es dauerte also nicht lange, bis man über Thien Duong stolperte, eine weitere Sehenswürdigkeit, die 2005 vom gleichen britischen Team zum ersten Mal erforscht wurde. In diesem Fall hat die Regierung einem Strandresort-Entwickler erlaubt, stabile Treppen zu bauen – keine Seile, aber gute Laufmöglichkeiten Schuhe benötigt. (Wort an die Weisen: Verbringen Sie ein wenig Zeit auf dem StairMaster, bevor Sie kommen. Sie werden fast 2.000 Stufen hoch und runter steigen.)

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Mit einer Länge von 30 km galt Thien Duong, auch bekannt als Paradise Cave, bis Son Doong als die größte Höhle in Phong Nha-Ke Bang. Es wird immer noch angenommen, dass sie die längste trockene Höhle Asiens und eine der schönsten ist. An der offiziellen Eröffnung im vergangenen Jahr nahmen hochrangige Regierungsbeamte teil, obwohl schreckliche Überschwemmungen die Öffentlichkeit bis letztes Weihnachten fernhielten. Es war also spannend zu erfahren, dass wir zu den ersten 300 oder 500 Besuchern der Höhle gehörten (je nachdem, wen wir fragten).

Nur 500 Meter (etwa ein Drittel einer Meile) sind für Touristen geöffnet. Keine Sorge, es gibt viel zu sehen. Als wir durch einen schmalen Felsspalt die Treppe hinunterstiegen und den Höhlenboden erreichten, schaltete unser Guide das Licht ein: In einem magischen Moment verstanden wir, warum die Briten die Höhle Paradise nannten. Die Stalaktiten und Stalagmiten sind überwältigend, funkelnder Quarz verleiht der jenseitigen Umgebung ein magisches Gefühl und massive Türme aus wassergeschnitzten Kalksteinformationen reichen bis zur Decke, an manchen Stellen 60 Meter hoch (entspricht einem 20-stöckigen Gebäude). . Thien Duong konkurriert mit Carlsbad Caverns in Schönheit, wenn nicht sogar in Größe.

Der Gehweg folgt einem langsam fließenden Bach in der 68-Grad-Höhle und führt von einer überraschenden Formation zur nächsten. An einer Stelle standen wir alle sechs schweigend (wir hatten die Höhle fast ganz für uns alleine), fasziniert von der Spiegelung einer besonders schönen Formation in einem unberührten Pool.

Die Vietnamesen, die Mythen lieben und sich Tiere, Feen und Götter in natürlicher Umgebung vorstellen, haben Namen für viele der Formationen. Der Singapur-Löwe, der oben aufragt, ist atemberaubend. Die Pagode ist eine bezaubernde Kalkstein-Optik. Tatsächlich beschrieb Le, einer unserer Reisegefährten, die Höhle als religiöse Erfahrung und erklärte, es sei der schönste Ort, an dem er je gewesen sei. Für mich löste es die gleiche Ehrfurcht aus wie beim ersten Blick in den Grand Canyon.

Als unser Guide anfing, die Lichter auszuschalten, sagte ich wehmütig, ich möchte nie mehr weg – auch wenn wir wussten, dass uns im Sun Spa Massagen im Wert von 6 Dollar und ein erfrischender Ho-Chi-Minh-Trail-Cocktail (eine Anspielung auf den berüchtigten Pfad, der Quang Binh kreuzt) erwartete Erholungsort. Die vom Höhlenentwickler gebaute Vier-Sterne-Oase liegt etwa 90 Minuten entfernt an einem der schönsten und vorerst unbebauten Strände Zentralvietnams.

Im Jahr 2003 wurde der Nationalpark Phong Nha-Ke Bang wegen seiner gleichnamigen Höhle zum UNESCO-Weltkulturerbe ernannt. Tatsächlich begann unser Tag der Höhlenforschung in der gut etablierten Phong Nha-Höhle: Sie fahren in einem Drachenboot, das von lokalen Dorfbewohnern gerudert wird, entlang eines Flusses, der sich eine Meile in die Höhle schlängelt (denken Sie an die Szene von The Phantom of the Opera wo Christine in eine von Kerzen erleuchtete Grotte entführt wird). Es ist charmant und verfügt über einen Sandstrand in einer Höhle, kann aber der schieren Pracht von Thien Duong nicht das Wasser reichen.

Einer der Höhepunkte ist jedoch die malerische 30-minütige Bootsfahrt zum Eingang der Wasserhöhle. Unterwegs erhalten Sie einen Platz in der ersten Reihe des Dorflebens in dieser armen Region, die während des Vietnamkrieges Schauplatz harter Kämpfe war und zum Haltepunkt für eine große Sekte von Katholiken wurde, die aus dem Norden fliehen.

Ich habe eine doppelte Aufnahme gemacht, als ich am rechten Ufer des Flusses einen Kirchturm und einen Friedhof im europäischen Stil mit Kreuzen sah. Dort leben die Katholiken, erklärte unser Führer. Auf der linken Seite mit der Hauptstadt befindet sich eine Pagode. Die Spannungen sind immer noch lebendig. In Dong Hoi sind wir auf einen Sonntagmorgen-Protest gestoßen: Katholiken wollen eine im Vietnamkrieg zerbombte Kirche wieder aufbauen. Die Regierung will auf dem Gelände einen Laden im Walmart-Stil bauen.

Da Höhlen und Tourismus weltweite Aufmerksamkeit auf sich ziehen, ist die Vision des Höhlen- und Resortentwicklers Truong Thinh von einem weiteren Phuket in der verschlafenen Provinz Quang Binh nicht mehr so ​​riskant wie bei seinem ersten Vorschlag im Jahr 2002 eröffnete das 234-Zimmer-Sun Spa Resort und vor kurzem fertiggestellte 34-Strandvillen, die Preise erzielen, die häufiger in den Top-Strandzielen Asiens zu finden sind. Wir zahlten etwas mehr als 100 Dollar pro Nacht in der Nebensaison für ein unscheinbares Zimmer ohne Meerblick. Es ist kein Schnäppchen für Vietnam-Verhältnisse, aber es gibt nicht viele andere Möglichkeiten in Dong Hoi.

Tourismusbeamte und Entwickler Thinh setzen auf die Höhlen, um Quang Binh zu helfen, einen größeren Anteil der 5 Millionen Touristen zu gewinnen, die nach Vietnam reisen, und das wachsende Interesse an Son Doong wird zweifellos helfen.

Die britischen Entdecker warnen, dass Son Doong nicht für Touristen bereit ist, obwohl ein Führer uns sagte, dass die Einheimischen ihre eigenen Pläne machten. Ich weiß, dass ich gerne dabei sein würde, wenn die größte Höhle der Welt eine Treppe bekommt.

Kontaktieren Sie Mary Anne Ostrom über travel@bayareanewsgroup.com .

WENN DU GEHST

Dahin kommen:
Die Stadt Dong Hoi und der Phong Nha-Ke Bang Nationalpark sind am einfachsten als Zwischenstopp auf der Fahrt zwischen Hanoi und Hue zu besuchen. Die Preise für Transport, Touren und Unterkunft schwanken.
Wenn Sie Zeit haben und gerne mit Einheimischen oder Freunden in engen Abteilen Züge fahren, ist die beste und landschaftlich reizvollste Möglichkeit der Wiedervereinigungs-Express (so genannt von der kommunistischen Regierung), der regelmäßig von Hanoi über Dong Hoi nach Ho-Chi-Minh-Stadt fährt. Die Fahrt dauert 9 bis 11 Stunden und es stehen Schlafwagen zur Verfügung.
Fluglinienflüge zu einem erweiterten Flughafen Dong Hoi haben begonnen.
Von Hue kommend gibt es Tagestouren mit dem Bus zu den Höhlen oder man erreicht Dong Hoi mit dem Zug in 2,5 bis 5,5 Stunden.
Höhlentouren:
Einige Reiseveranstalter schließen einen Besuch der Höhlen in ihren Paketen ein. Wenn Sie auf eigene Faust nach Dong Hoi kommen, können Sie am Bahnhof oder über das Sun Spa Resort ganz einfach private Höhlentouren arrangieren.
Wo übernachten:
Community-based oder Homestay-Tourismus nimmt in Vietnam Fahrt auf. Chay Lap, das in der Nähe des Nationalparks Phong Nha-Ke Bang liegt, wurde 2009 von den Einwohnern der Gemeinde Phuc Trach mit einem Stipendium des US-Landwirtschaftsministeriums gegründet. Es ist Teil einer wachsenden Bewegung zur Förderung des Ökotourismus und zur Schaffung von Einkommen für die Einwohner, während den Besuchern ein Vorgeschmack auf das lokale Leben geboten wird. Als Gäste der Gemeinde wohnst du in rustikalen Holzhäusern und kannst an Haushaltsaktivitäten teilnehmen sowie Fahrrad-, Kajak- und Dschungelwanderungen unternehmen. Einzelheiten: www.chaylap.org .
Am anderen Ende des Spektrums liegt das Sun Spa Resort auf einer weißen Sandzunge, gegenüber der Hauptstadt von Dong Hoi. Es verfügt über alle Annehmlichkeiten eines Luxusresorts und ist in der Urlaubszeit und im Sommer ein Zielort für Flüchtlinge aus der Hitze von Hanoi und Ho-Chi-Minh-Stadt. Die Unterkünfte reichen von unauffälligen Zimmern für 100 US-Dollar pro Nacht bis hin zu Villen mit drei Schlafzimmern am Strand mit privatem Pool, die mehr als 2.000 US-Dollar pro Nacht kosten (ohne 5 Prozent Servicegebühr und 10 Prozent Mehrwertsteuer). Einzelheiten: www.sunsparesortvietnam.com .

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— Mary Anne Ostrom, Korrespondentin

DIE HÖHLEN VON QUANG BINH

Obwohl die Kalksteinhöhlen im bergigen Zentralvietnam seit Jahrhunderten für religiöse und Heiligtümer genutzt werden, dauerte es erst ein Jahrzehnt nach dem Vietnamkrieg, dass organisierte Expeditionen begannen, die Größe der Weltklasse-Höhlen offiziell zu dokumentieren.
Son Doong: Die möglicherweise größte Höhle der Welt, Hang Son Doong oder Bergflusshöhle, wurde 1991 von einem einheimischen Vietnamesen gefunden. 2009 begann ein Team um den britischen Höhlenforscher Howard Limbert in Zusammenarbeit mit der Universität Hanoi mit der Erforschung Mammut finden. Die größte Kammer der Höhle ist 3 Meilen lang, 200 Meter hoch und 150 Meter breit. Es ist mehr als dreimal so hoch wie die Niagarafälle und ein Wald wächst in der Höhle unter einem Oberlichtloch in der Decke. Eine Öffnung der Höhle für die Öffentlichkeit ist nicht geplant.
Thien Duong, auch bekannt als Paradieshöhle, wurde erstmals 2005 von Limberts Team erforscht und war bis zum Fund von Son Doong die größte bekannte Höhle in der Region. Mit etwa 20 Meilen Länge ist es wahrscheinlich die längste trockene Höhle Asiens. Die Formationen erreichen fast die 60 Meter hohe Decke und die Breite der Höhle liegt im öffentlich zugänglichen Bereich zwischen 30 und mehr als 120 Metern. (Im Vergleich dazu ist der Big Room der Carlsbad Caverns 200 Meter breit und am höchsten Punkt 100 Meter hoch.) Die Höhle erreicht man nach einer kilometerlangen Fahrt mit dem Golfwagen auf einem Dschungelpfad und dann einem 520-stufigen Aufstieg zum Eingang . Bis zum Boden der Höhle sind es noch fast 500 Stufen.
Phuong Nha ist die meistbesuchte Höhle der Region, die mehr als 150 bekannte Höhlen und Grotten umfasst. 2003 wurde die Region zum UNESCO-Weltkulturerbe ernannt. Die Höhle von Phuong Nha wurde 1990 erstmals erforscht und wird von einem Fluss durchquert. Nur die erste Meile ist mit dem Ausflugsboot erreichbar. Die funky helle Beleuchtung, die die Formationen beleuchtet, lässt es mehr Disneyland als ein atemberaubendes Erlebnis erscheinen (besonders wenn Sie nach Thien Duong besuchen). Aber die 30-minütige Bootsfahrt zum Höhleneingang bietet einen wunderbaren Einblick in das Flussleben.

— Mary Anne Ostrom, Korrespondentin


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