Er ist stark, gesund und behaart. Sie ist gesellig und freundlich, mit rubenesken Kurven.

Doch die Tänze dieses Walrosspaares haben kein Baby zur Welt gebracht, eine Tatsache, die die Experten des in Vallejo ansässigen Six Flags Discovery Kingdom, das versucht, die seltene und mysteriöse Spezies zu züchten, verwirrt. Wissenschaftler versuchen nun zum ersten Mal eine künstliche Befruchtung überhaupt zu versuchen – wenn sie nur den männlichen Sivuqaq, ein wildes Wesen von der Größe eines Volkswagens, dazu bringen können, Sperma zu spenden.

Sobald wir das Sperma bekommen, können wir loslegen, sagte die Reproduktionsphysiologin von Meeressäugern, Holley Muraco. Ich bin zuversichtlich, dass wir Walross-Babys bekommen werden.



Das Liebesleben der Pazifischen Walrosse wurde lange Zeit geheim gehalten. Sie paaren sich in den längsten und dunkelsten Nächten des Polarkreises unter Wasser in abgelegenen, riesigen und eisigen Lebensräumen.

Und die Sorge um ihr Überleben wächst, weil das Meereis schmilzt. Zoos wollen nicht von diesen gefährlichen Wildpopulationen sammeln und versuchen stattdessen, die genetische Vielfalt ihrer in Gefangenschaft gehaltenen Populationen zu erhöhen.

In den acht Jahrzehnten, in denen Walrosse in Gefangenschaft gehalten wurden, wurden nur 11 Babys geboren; von diesen überlebten nur sechs. In amerikanischen Zoos gibt es jetzt weniger als 20, und viele altern, sagte Muraco.

Züchtungsdruck

Die Hoffnungen sind auf Sivuqaq und Siku geheftet, oder vielleicht ein anderes Weibchen, Uquq – eines der jüngsten und gesündesten Walrosse Amerikas in Gefangenschaft. Sie wurden verwaist, als ihre Mütter während einer Eskimojagd getötet wurden, und wurden vor der Küste von Gamble, Alaska, in der Nähe von St. Lawrence Island geborgen.

Bisher wurden sie von Sternen gekreuzt, ihre Zyklen sind leider nicht synchron. Siku und Uquq produzieren nur einmal im Jahr Eier – im Frühjahr. Aber Sivuqaq ist im Winter am romantischsten, wenn ihre Leidenschaft nachgelassen hat.

Die Weibchen haben ihren Eisprung wie Champions, sagte Muraco. Aber es gibt nichts, was man ihnen geben kann. Seine guten Sachen passieren später.

Wissenschaftler arbeiten also daran, die Fortpflanzungszyklen künstlich anzugleichen.

Sie haben herausgefunden, was Sivuqaqs Leidenschaft antreibt: Kinderwagen. Laufende Kinder. Ein Recyclingbehälter in der Nähe. Elektrowerkzeuge.

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Er liebe es, wenn Arbeiter mit Hämmern und Bohrern etwas Lautes machen, sagte Muraco. Es ist fast eine territoriale Sache. Er wird sich aufblähen und Stöhnen, Pfeifen und ein leises Knurren von sich geben.

Ihm wurde beigebracht, sich umzudrehen und sich zu entblößen, und er verpflichtet sich zu einem einfachen Stichwort: Penis! Es ist eine beängstigende 30 Pfund schwere, 3 Fuß lange Orgel. Walrosse haben die größten Organe der Säugetierwelt, sagte Muraco. Ihr Penisknochen, Baculum genannt, ist so groß, dass Eskimos ihn als Gehstock verwenden.

Eine übergroße künstliche Vagina zu finden, hat sich als größere Herausforderung erwiesen. Six Flags kaufte den größten auf dem Markt, speziell für riesige Zugpferde von der Pferdefirma Select Breeders Service. Aber selbst das erwies sich als zu klein.

Eine hastige Neubewertung mit einem Maßband – Sivuqaqs Fortpflanzungsorgan misst 22 Zoll im Umfang – schickte die Wissenschaftler zurück ans Reißbrett. Um sicher zu gehen, haben sie sich entschieden, ihre eigene Vagina aus einem großen PVC-Rohr zu bauen, das innen gepolstert ist, um Verletzungen zu vermeiden und mit Ventilen ausgestattet ist, die den Durchfluss von warmem Wasser ermöglichen.

Ihre letzte Aufgabe wird es sein, ein Reittier zu bauen – ein falsches weibliches Walross – das robust genug ist, um seine 2.900 Pfund zu tragen, aber unscharf genug, um ihn in Stimmung zu bringen.

Muraco hat bereits riesige Datenmengen gesammelt, die die täglichen, wöchentlichen und monatlichen Verschiebungen der Hormone der Walrosse wie Testosteron, Progesteron und Estradiol aufdecken. Jeden Tag öffnen die Tiere ihre riesigen Mäuler, um eine mit Wattestäbchen abgetupfte Speichelprobe abzugeben. Einmal in der Woche bieten sie eine Schwimmflosse an, um Blut zu spenden.

Sie vertrauen uns, sagte sie. Sie sind hier, seit sie drei Monate alt sind. Es gibt eine Bindung.

Videoanalysen helfen Wissenschaftlern, das Verhalten der Tiere mit hormonellen Veränderungen in Verbindung zu bringen.

Sivuqaq ist ein ausgereifter, hängender, essender, schlafender Typ, wenn sein Testosteronspiegel niedrig ist, sagte Muraco. Wenn es steigt, zeigt er Brunftverhalten, wird größer und posiert vor Menschen, knurrt.

Auch die Fruchtbarkeitszyklen von Siku und Uquq werden wie am Schnürchen verfolgt. Mit einem von der Armee ausgestellten Ultraschall – tragbar, batteriebetrieben und wasserfest – scannt Muraco ihre Organe auf Anzeichen einer erhöhten Durchblutung, die einen sich entwickelnden Follikel signalisiert, der zum Eisprung führt.

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Während Muraco den riesigen Bauch des Tieres massiert, entspannt sich Siku und wird träge, ihre Augenlider hängen herab.

Es sei wichtig, eine gründliche Aufzeichnung der Zyklen der Frau zu erhalten, sagte sie, damit die Wissenschaftler den perfekten Zeitpunkt für das Einführen von Sperma kennen.

Ihre Arbeit war hervorragend, sagte Mary Stella vom Dolphin Research Center in Grassy Key, Florida, wo Muraco Biologen Techniken der künstlichen Befruchtung lehrte.

Jedes Mal, wenn es einen Erfolg gibt, wird unsere Wissensdatenbank erweitert. Es ist wirklich gut für alle Arten, sagte Stella. Je mehr wir über Meeressäuger lernen, desto mehr lernen wir die Umwelt kennen. Diese Tiere sind unsere Botschafter.

„Wir sind es der Welt schuldig“

Durch künstliche Befruchtung sind bereits Seelöwen, Seehunde, Delfine und Schwertwale entstanden. Bei diesen Tieren besteht das Problem nicht in der erfolgreichen Paarung. Die anspruchsvollere Aufgabe für Wissenschaftler bei der künstlichen Befruchtung besteht darin, die gesündesten Eltern auszuwählen, um eine starke und genetisch vielfältige Generation von Jugendlichen zu schaffen.

Bei Six Flags wurden vor kurzem zwei Baby-Tümmler mit Sperma von Vätern in Florida gezeugt – dann mit Eis gekühlt, von FedEx verschickt und gekühlt. Verhaltensstudien eines weiblichen Killerwals bei Six Flags haben wichtige Hinweise auf das Fortpflanzungsverhalten dieser Rasse geliefert. Wenn sie sich sexy fühlt, sagt Muraco, steckt der riesige schwarz-weiße Wal – vor einer staunenden Menge – eine Delfinschwanzflosse in ihre Geschlechtsteile. Aber wenn sie sich nicht romantisch fühlt, weist sie den zuvorkommenden Delfin zurück.

Eine solche Forschung hinter den Kulissen an einem Ort, der für seine Achterbahn berühmter ist, könnte dazu beitragen, sich selbst erhaltende Populationen dieser Kreaturen aufzubauen, sagte Muraco.

Wir finden besser bald etwas heraus, sagte sie. Wir können von diesen trainierten Tieren lernen und damit gefährdeten Arten helfen … und die Forschung anderen zur Verfügung stellen. Wir sind es der Welt schuldig.

Kontaktieren Sie Lisa M. Krieger unter 408-920-5565


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