Der Name von George Washington ist untrennbar mit Amerika verbunden, und nicht nur aus der Geschichte der Nation. Es identifiziert unzählige Straßen, Gebäude, Berge, Brücken, Denkmäler, Städte – und Menschen.

In einer rätselhaften Wendung sind die meisten dieser Leute schwarz. Bei der US-Volkszählung 2000 wurden 163.036 Personen mit dem Nachnamen Washington gezählt. Neunzig Prozent von ihnen waren Afroamerikaner, ein weitaus höherer Anteil an Schwarzen als bei jedem anderen gebräuchlichen Namen.

Die Geschichte, wie Washington zum schwärzesten Namen wurde, beginnt mit der Sklaverei und nimmt nach dem Bürgerkrieg eine scharfe Wendung, als allen Schwarzen die Würde eines Nachnamens zugestanden wurde.



Schon vor der Emanzipation wählten viele versklavte Schwarze ihre eigenen Nachnamen, um ihre Identität zu bestimmen. Später, so vermuten einige Historiker, wählten viele Schwarze den Namen Washington, um ihre Freiheit zu behaupten.

Heute gibt es schwarze Washingtons wie diesen Schriftsteller, die von Leuten, die sie nie getroffen haben, oft als Afroamerikaner identifiziert werden. Es gibt weiße Washingtoner, die manchmal falsch identifiziert werden und sich diskriminiert fühlen. Es gibt Washingtons beider Rassen, die den Namen als besonderes – wenn auch kompliziertes – Geschenk ansehen.

Und es bleibt die Anwesenheit von George, der vor 278 Jahren am 22. Februar geboren wurde, dessen komplexe Beziehung zur Sklaverei heute in der Schwärze seines Namens widerhallt.

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    George Washington erbte Land und 10 Menschen von seinem Vater und gewann mit zunehmendem Alter mehr von beidem. Aber im Laufe der Jahrzehnte, als er den Widerspruch der Sklaverei mit den Freiheiten der neuen Nation erkannte, lehnte Washington die menschliche Knechtschaft ab.

    Dennoch seien Sklaven die Grundlage seines Vermögens, und er würde sich nicht von ihnen trennen, sagt Ron Chernow, Autor der neuen Biografie Washington: A Life.

    Nach damaligen Maßstäben war Washington kein strenger Sklavenhalter. Er erkannte Ehen an und weigerte sich, einzelne Familienmitglieder zu verkaufen. Aber er bearbeitete auch seine Sklaven ziemlich hart. Als Präsident pendelte er sie zwischen seinem Wohnsitz in Philadelphia und dem Anwesen in Virginia hin und her, um ein Gesetz zu umgehen, das jeden in Pennsylvania lebenden Sklaven für sechs Monate freiließ.

    In Philadelphia erfuhr Oney Judge, Martha Washingtons Dienstmädchen, dass Martha eines Tages vorhatte, sie einer übellaunigen Enkelin zu schenken. Richter verschwand. Laut Chernows Buch missbrauchte Washington seine Befugnisse als Präsident und forderte das Finanzministerium auf, Richter aus ihrem neuen Leben in New Hampshire zu entführen. Die Handlung war erfolglos.

    Washington führte dieses schizoide Leben, sagt Chernow. Theoretisch und auf dem Papier war er gegen die Sklaverei, aber er war immer noch eifrig dabei, seine entflohenen Sklaven zu finden und zu bergen.

    In seinen letzten Jahren auf seiner Plantage in Mount Vernon sagte Washington, dass nur die Ausrottung der Sklaverei die Existenz unserer Gewerkschaft aufrechterhalten kann.

    Dies führte zu außergewöhnlichen Anweisungen in seinem Testament, dass alle 124 seiner Sklaven nach dem Tod seiner Frau freigelassen werden sollten. Washington ordnete auch an, die jüngeren Schwarzen zu erziehen oder einen Beruf zu unterrichten, und er legte Geld beiseite, um sich um Kranke oder Alte zu kümmern.

    Zwölf amerikanische Präsidenten waren Sklavenhalter. Washington ist der einzige, der seine Schwarzen freilässt.

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    Es ist ein Mythos, dass die meisten versklavten Schwarzen den Nachnamen ihres Besitzers trugen. Nur eine Handvoll von George Washingtons Hunderten von Sklaven taten es zum Beispiel, und er verzeichnete die meisten nur mit einem Vornamen, sagt Mary Thompson, die Historikerin in Mount Vernon.

    Dennoch hatten viele versklavte Schwarze Nachnamen, die nicht aufgezeichnet wurden, sagt der Historiker Henry Wiencek, Autor von An Imperfect God: George Washington, His Slaves, and the Creation of America.

    Einige wählten Namen als Zeichen der Gemeinschaftsidentität, die die Plantage eines aktuellen oder neuen Besitzers sein könnten, sagt Wiencek, und diese Namen hätten nach dem Bürgerkrieg einige Vorteile oder Schutz bieten können. Manchmal benutzten Schwarze den Nachnamen des Besitzers ihres ältesten bekannten Vorfahren, um ihre Identität zu wahren.

    Auch Nachnamen könnten aus der Luft gegriffen sein.

    Der berühmte Ex-Sklave Booker T. Washington war ein Junge, als Emancipation auf seine Plantage in Virginia kam. Bis zu seiner Einschulung wurde er nur Booker genannt.

    Als der Lehrer mich nach meinem vollen Namen fragte, sagte ich ihm ruhig: „Booker Washington“, schrieb er in seiner Autobiografie „Up from Slavery“.

    Er gibt keinen Hinweis darauf, warum ihm der Name Washington in den Sinn kam. Aber George Washington, der nur 60 Jahre tot war, hatte zu dieser Zeit immensen Ruhm und Respekt. Sein Testament war in Broschürenform weit verbreitet, und es war bekannt, dass er seine Sklaven befreit hatte.

    Fühlten sich versklavte Menschen von Washington inspiriert und nahmen seinen Namen zu Ehren an? Wollten sie irgendwelche Vorteile von der Vereinigung? Haben Neubefreite den Namen als Zeichen der Hingabe an ihr Land verstanden?

    Wir wissen es einfach nicht, sagt Wiencek.

    Aber die Verbindung ist zu stark, um sie zu ignorieren.

    Unter Afroamerikanern und versklavten Afroamerikanern gab es viel mehr Bewusstsein und Stolz in der amerikanischen Geschichte, als viele Leute ihnen zutrauen … sie dachten darüber nach, wie sie Amerikaner sein könnten, sagt Adam Goodheart, Professor und Autor am Washington College von 1861: Bürgerkrieg Erwachen.

    Aber für Schwarze, die den Namen Washington gewählt haben, ist es ungewiss, warum.

    Es ist eine Annahme, dass der Nachname an George gebunden ist, sagt Tony Burroughs, ein schwarzer Genealologe, der sagt, dass 82 bis 94 Prozent der Washingtons, die in den Volkszählungen von 1880 bis 1930 aufgeführt waren, schwarz waren. Für mich ist das Zufall.

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    Zufall oder nicht, die heutigen Zahlen sind ebenso stark. Washington wurde auf Platz 138 geführt, als das Census Bureau die 1.000 häufigsten amerikanischen Nachnamen aus der Umfrage von 2000 veröffentlichte. Das Projekt wurde 2010 nicht wiederholt.

    Neunzig Prozent dieser 146.520 Einwohner Washingtons waren schwarz. Fünf Prozent oder 8.813 waren weiß. Drei Prozent waren zwei oder mehr Rassen, 1 Prozent Hispanoamerikaner und 1 Prozent asiatische oder pazifische Inselbewohner.

    Jefferson war mit 75 Prozent der zweitschwarzste Name. Lincoln war nur 14 Prozent schwarz.

    Viele heutige Washingtoner sind überrascht, dass ihr Name nicht zu 100 Prozent schwarz ist.

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    Wie viele andere hat Shannon Washington aus New York City noch nie einen weißen Washington getroffen. Sie hat keine negativen Gefühle gegenüber ihrem Namen: Er spiegelt mehr als alles andere wider, wie weit wir gekommen sind. Ich stamme höchstwahrscheinlich aus einer Sklavenfamilie, die diesen Namen erhielt oder wählte.

    Sie plant, es zu behalten, wenn sie heiratet, und vergleicht ihre Anhänglichkeit mit der einiger Schwarzer für rassistische Erinnerungsstücke wie Jim Crow-Zeichen.

    Ich liebe es nicht gerade, sagt sie, aber ich muss es respektieren.

    Marcus Washington dachte nie viel über seinen Namen als einer der wenigen Schwarzen nach, die in der Talentagentur William Morris arbeiten. Das änderte sich, nachdem er im Dezember eine 25-Millionen-Dollar-Klage gegen William Morris der Rassendiskriminierung eingereicht hatte.

    Ich bin sicher, dass mein Name bei einigen Leuten dort den Gedanken auslöste, dass ich Afroamerikaner war, und automatisch Vorurteile auslöste, die dazu führten, dass ich keine faire Chance bekam, sagt er.

    Patricia Washington, stellvertretende Schulleiterin an der Fruitvale Elementary School in Oakland, erinnert sich an ähnliche Erfahrungen.

    Es gab mehrere Gelegenheiten, bei denen mein Mann und ich auf Reisen in die Vereinigten Staaten wegen der Wahrnehmung des Namens Washington von einem Hotel abgewiesen wurden, sagt sie. Wir riefen vorher an, um eine Reservierung vorzunehmen, und erfuhren, dass es keine freien Plätze gab, nur um online (mit dem Laptop) ein Zimmer im selben Hotel zu reservieren.

    Eine Studie aus dem Jahr 2004, die von Forschern der Graduate School of Business der University of Chicago durchgeführt wurde, ergab, dass Bewerber mit Namen, die weiß klingen, wie Emily Walsh, 50 Prozent mehr Rückrufe erhalten als Bewerber mit Namen wie Lakisha Washington.

    Trotzdem, sagt Patricia Washington, schwingt der Name mit.

    Insbesondere kleine Kinder bringen mich immer schnell mit Präsident George Washington in Verbindung, sagt sie. Sie stellen die Frage: „Sind Sie die Frau von Präsident George Washington“ oder „Sind Sie mit Präsident George Washington verheiratet?“

    Aber was ist mit diesen 8.813 weißen Washingtons? Was sind ihre Erfahrungen?

    Für die Familie des 85-jährigen Larry Washington, der seinen Stammbaum im 18. Jahrhundert nach England zurückverfolgt, hat sich die Erfahrung im Laufe der Jahre verändert. (Er sagt, er sei nicht mit George verwandt, der keine Kinder hatte.)

    Als er 1962 nach New Jersey zog, um dort an einem College zu unterrichten, versuchte seine Familie, telefonisch nach Wohnungen zu suchen, aber es war nie etwas frei. Als wir auftauchten, gab es viele Häuser, erinnert er sich. Danach brachte er seinen sechs Kindern bei, sich immer persönlich zu bewerben.

    Sein Sohn Paul, der in den 1970er Jahren für eine Zeitarbeitsfirma in Long Island, New York, arbeitete, sagt, dass die Leute in den Büros, denen er zugewiesen wurde, immer ihre Erleichterung verrieten, wenn sich herausstellte, dass er weiß war. Er hat bis in die 80er Jahre Wohnungsdiskriminierung erlebt, sagt aber, dass dies nicht mehr passiert. Als Professor für Geologie fragt er sich manchmal, ob sein Name ihm hilft, Vorstellungsgespräche an Colleges zu bekommen, um einen seltenen schwarzen Geologen zu rekrutieren – und ob es ihm wehtut, wenn das College entdeckt, dass er weiß ist.

    Pauls Kinder haben ganz andere Erfahrungen gemacht – wie seine 25-jährige Tochter, eine Englischprofessorin, die ausländische Studenten unterrichtet, deren neue Schüler immer erstaunt sind, jemanden mit dem ultimativen amerikanischen Namen zu treffen.

    Als Pauls Bruder Larry Jr. kürzlich in Japan durch den Zoll reiste, schaute der Inspektor auf seinen Pass und sagte: Oh, Mr. Washington!

    Seine Höflichkeit und die Anzahl seiner Verbeugungen zeigten deutlich, dass er mich für ein Mitglied einer sehr wichtigen Familie hielt, erinnert sich Larry Jr..

    Seine Schwester Ida, eine in Seattle lebende Tierärztin, sagt, sie habe als Erwachsene noch nie Diskriminierung aufgrund ihres Namens erfahren. Sie ist verheiratet, verwendet aber Washington als ihren Berufsnamen.

    Es ist sehr unverwechselbar. Ich benutze es mit einem gewissen Stolz, sagt sie.

    Vielleicht schließen ihre Gefühle den Kreis des Namens – von Schwarzen, die eine Verbindung zum größten weißen Washington herstellen, bis hin zu einer weißen Person, die einen Namen wählt, der mit Schwärze verbunden ist.

    Ich finde es rührend, dass sich befreite Schwarze mit der amerikanischen Tradition und dem amerikanischen Traum identifizieren wollten, sagt die Biografin Chernow. Es macht eine starke Aussage.

    Ich muss mir vorstellen, sagt er, dass George Washington sich sehr freuen würde, dass so viele Schwarze seinen Namen angenommen haben.

    Die Oakland Tribune hat zu diesem Bericht beigetragen.


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